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Cassini (sonda espacial)

(Redirigido desde «Cassini–Huygens»)
Sonda espacial Cassini
Información sobre la plantilla
SondCassini.jpg
Representación artística de la Sonda espacial Cassini sobrevolando el planeta Saturno
La Sonda espacial Cassini es un aparato lanzado al espacio exterior a través de un cohete y dotado de varios instrumentos científicos para estudiar, explorar y fotografiar entre otras cosas al planeta Saturno.


Descripción

La misión principal de la sonda Cassini es el estudio del planeta Saturno, su sistema de anillos y sus satélites. En el lanzamiento iba acompañada de la sonda de descenso europea Huygens que aterrizó posteriormente en Titán, el mayor satélite del planeta y el más interesante desde el punto de vista científico y biológico de todo el Sistema Solar. Este proyecto es fruto de la cooperación entre la agencia espacial norteamericana NASA y la agencia espacial europea ESA y es el mayor proyecto jamás emprendido por ambas agencias. Las naves fueron las mejor equipadas y preparadas de todas las lanzadas hasta la fecha de lanzamiento y se diseñaron y construyeron para disminuir al mínimo las posibilidades de fallos de componentes. El número de piezas mecánicas es ínfimo y la mayoría han sido sustituidas por elementos fijos y que no requieran mecanismos, dado que son los que mayores fallos presentan.


Desarrollo de la misión

La sonda Cassini/Huygens fue lanzada desde Cabo Cañaveral el 15 de octubre de 1997 a las 08:43 GMT. usando para ello un cohete Titan IV/B de dos etapas, con una 3ª etapa superior Centauro. Para llegar a su destino, la nave ha usado la técnica de sobrevuelo de planetas para aumentar su velocidad y tomar la dirección final hacia Saturno. En total se realizaron cuatro sobrevuelos, dos a Venus, uno a la Tierra y otro a Júpiter. En todo este tiempo, desde el lanzamiento hasta varios meses después de sobrevolar nuestro planeta, la nave se ha mantenido orientada con su antena principal hacia el Sol para proteger a los instrumentos del calor, ya que la nave se acercará hasta los 90 millones de kilómetros de nuestra estrella. Los sobrevuelos de Venus tuvieron lugar en abril de 1998 y en junio de 1999 a una velocidad de 13,6 km/s y en ambos se 'despertaron' algunos de los instrumentos para tomar datos científicos que serían posteriormente enviados a la Tierra.

Cincuenta y cinco días después del segundo sobrevuelo de Venus, el 18 de agosto, la nave llegó a la Tierra sobrevolándola a unos 1 000 kilómetros de distancia con una velocidad de 19 km/s (68.000 km/h !!!) y en esta ocasión nueve de los instrumentos fueron activados y realizaron observaciones del sistema Tierra-Luna. Fotografías del sobrevuelo tomadas desde la Tierra.

Por último tuvo lugar el esperado encuentro con Júpiter a más de 9,7 millones de kilómetros de distancia del planeta. A pesar de tan lejana distancia, la nave obtuvo datos muy valiosos sobre la atmósfera de Júpiter y otros datos de la magnetosfera que serán contrastados con los obtenidos por la Galileo y que realizó observaciones simultáneamente.

Después del encuentro algunos de los instrumentos de la nave Cassini permanecerán encendidos durante algunos meses para intentar detectar las ondas de los campos gravitatorios y realizar otros experimentos de campos magnéticos.


Módulo Huygens

La sonda Huygens, fabricada por la Agencia Espacial Europea y llamada así por el astrónomo holandés del siglo XVII Christiaan Huygens, estaba preparada para analizar la atmósfera y superficie de Titán, la mayor de las lunas de Saturno, atravesando la atmósfera de Titán y descendiendo en paracaídas sobre su superficie, donde depositó un laboratorio científico que se encargará de realizar diversos análisis y de mandar dicha información a la nave Cassini, que a su vez la reenviará a la Tierra. La sonda se separó de la Cassini el día 25 de diciembre de 2004 y llegó a Titán el día 14 de enero de 2005, cumpliendo prácticamente con éxito su misión y convirtiéndose no sólo en la primera sonda que aterriza en un satélite que no sea la luna terrestre sino también en la primera en hacerlo en un mundo del Sistema Solar exterior


Logros de la misión

En total, Cassini ha mandado 444 gigabytes de información científica hasta la fecha, incluyendo más de 300,000 imágenes. Se han publicado más de 2500 reportes en diarios de ciencia basados en datos recopilados por la sonda y que incluyen el descubrimiento de hielo y partículas orgánicas en su luna Encélado; las primeras imágenes de lagos de hidrocarbono en la luna Titán; así como una monstruosa tormenta en el planeta, entre otros descubrimientos. Mientras Cassini se encuentra investigando a fondo al planeta gigante, la nave ha estado volando la trayectoria asistida más compleja jamás hecha.

La complejidad viene en parte cuando se programan visitas a las más de una docena de las 60 lunas totales de Saturno y que en ocasiones requiere maniobrar para obtener vistas de los polos del planeta y de las lunas. Después de ello, la sonda regresa orbitando sobre el ecuador de Saturno, mientras se le programa para su siguiente sobrevuelo programado. Las maniobras paso a paso que los encargados de la misión planean también toman en consideración las fuerzas gravitacionales de las lunas y el escaso abastecimiento de combustible.

Trayectoria Cassini:

Sobrevuelo de Venus 1: 26-abril-1998

Sobrevuelo de Venus 2: 24-junio-1999 (20:30 GMT a 598 km)

Sobrevuelo de La Tierra: 18-agosto-99 (03:28 GMT a 1.166 km)

Sobrevuelo Masursky: 23-enero-00 (09:35 GMT a 1.6 mill.km)

Sobrevuelo de Jupiter: 30-dic-2.000 (03:00 GMT a 9.7 mill. km)

Llegada a Saturno: 01-julio-2004

Sobrevuelo de Titán 1: 26-octubre-2004

Sobrevuelo de Titán 2: 13-diciembre-2004

Suelta de la sonda Huygens: 25-diciembre-2004

Descenso de Huygens en Titán: 14-enero-2005


Enlaces internos

Sonda espacial

Exploración espacial

Voyager 1


Fuentes