Mineral estratégico

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Mineral estratégico
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Concepto:Minerales que son utilizados en la industria por sus particulares propiedades intrínsecas, siendo sus reservas muy codiciadas por los países industrializados

Mineral estratégico. Se designan a todos aquellos minerales que son utilizados en la industria por sus particulares propiedades intrínsecas, siendo sus reservas muy codiciadas por los países industrializados. Un mineral es también estratégico para el país productor cuando supone su exportación un gran ingreso. Se clasifica así a los que son más o menos raros y resultan de importancia para la fabricación de equipos de alta tecnología o aleaciones de calidad usadas en los sectores industriales de punta, vinculados a la industria militar o aeroespacial. Se vuelven estratégicos cuando un país carece de yacimientos de ellos o cuando los tiene en abundancia y los exporta. Un buen ejemplo es el manganeso: para los Estados Unidos es estratégico porque lo requiere su planta industrial, pero no dispone de él de manera natural dentro de su territorio; pero también lo es para Gabón, pues aporta su principal ingreso por exportaciones.

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Principales reservas

Algunos economistas señalan que en el continente africano se encuentra el 30 % de las reservas de minerales y metales aún sin explotar a nivel mundial. En el caso del cromo, Estados Unidos depende de las importaciones procedentes de Sudáfrica y Zimbabwe, países que concentran el 98% de las reservas mundiales. En el caso del manganeso, este EE.UU. recibe el 39 % de sus importaciones tan sólo de Sudáfrica, nación que posee el 75 % de las reservas mundiales. A su vez, Europa Occidental depende de los minerales estratégicos para sus industrias por encima del 90%. También Japón depende de estos minerales al basarse su economía en la compra de materia prima a bajo coste y la manufactura de productos tecnológicos. China y la India, como consecuencia de su emergente economía está provocando que las expectativas de las reservas minerales mundiales se reduzcan en dos décadas, contribuyendo con ello a un aumento en el grado de dependencia de los suministradores.

Principales minerales estratégicos

Los expertos hablan que 28 son los minerales, considerados como “imprescindibles para el funcionamiento de la economía mundial”. Aparecen en primer término el cobre, plomo, zinc, estaño, platino y uranio, siguiéndoles rápidamente en la escala de preferencias la plata, las calizas y las tierras raras. Minerales como el coltán, niobio, berilio o molibdeno han ingresado en esta lista debido a los últimos avances tecnológicos.

Usos de los minerales estratégicos

  • En la fabricación de superconductores, materiales que a cierta temperatura sufren una disminución brusca de su resistividad permitiendo así el paso de la corriente eléctrica sin impedimentos.
  • Los imanes superconductores, empleados en dispositivos de levitación magnética como los trenes maglev, en las máquinas para la resonancia magnética nuclear en hospitales o en el direccionamiento del haz de un colisionador de partículas. Los superconductores también se utilizan para hacer circuitos digitales y elementos electrónicos para estaciones base de telefonía móvil.
  • El cobalto y el cromo son ampliamente utilizados en la industria militar al ser un ingrediente esencial en los motores a reacción o en los controles de los misiles guiados, entre otros.El cromo, es un metal utilizado en las llamadas "superaleaciones", para la fabricación de componentes de los motores de combustión interna. Además se obtienen aceros al cromo vanadio utilizado en equipo quirúrgico por su alta resistencia a la corrosión, dureza y tenacidad.
  • El niobio (o columbio) se emplea principalmente en la aleación de aceros, confiriéndoles una alta resistencia.
  • El cobre, ya utilizado en la prehistoria, es actualmente el tercer metal más utilizado en el mundo, por detrás del acero y el aluminio, por sus propiedades térmicas y eléctricas.
  • El uranio, en su forma enriquecida, en la actualidad es como combustible para los reactores nucleares que producen el 17% de la electricidad obtenida en el mundo. El uranio empobrecido es usado en la producción de municiones perforantes y blindajes de alta resistencia.
  • El coltán describe a una serie de minerales de los que se extrae el metal tantalio, que presenta una gran resistencia al calor así como buenas propiedades eléctricas, siendo por ello imprescindible en la fabricación de componentes electrónicos (ordenadores, teléfonos, etc.).
  • El níquel puede reemplazar al cobalto en algunas aleaciones; sin embargo es irremplazable en la fabricación de turbinas de avión.
  • El manganeso se utiliza en la obtención del acero, añadido como ferro manganeso, así como en los procesos metalúrgicos del hierro como desulfurante y también como oxidante en muchas operaciones metalúrgicas y químico-técnicas. Así, se obtiene sales de manganeso, para la fabricación de pilas secas y decolorantes de vidrio.
  • El platino, también se aplica en la fabricación de vasijas de laboratorio, empastes dentales, en traumatología como clavos óseos, en la industria eléctrica y la joyería. El paladio, además se usa en la purificación del hidrógeno por difusión y el recubrimiento de la porcelana para darle color y brillo metálico.
  • El paladio se usa en la purificación del hidrógeno por difusión y el recubrimiento de la porcelana para darle color y brillo metálico.
  • El iridio, por ser más duro que el platino también se usa en la fabricación de plumas estilográficas.
  • El rodio, por su alto punto de fusión se utiliza en la fabricación de alambres del termopar de platino para medir temperaturas hasta de 1640°C, también se aplica en el electroplateado para obtener superficies duras, resistentes al desgaste y permanentemente brillantes.
  • El rutenio, por ser el más duro de los metales de su grupo se utiliza en aleaciones con el platino y los metales de este grupo, pero tiene la desventaja de ser muy volátil y venenoso
  • El osmio, también se utiliza en aleaciones con los metales de su grupo para obtener altas temperaturas de fusión y mayor gravedad específica.
  • El antimonio, se usa para endurecer el plomo para la fabricación de baterías
  • El berilio, por su baja gravedad específica (1.85) y alta resistencia se utiliza en la fabricación de motores de avión, muelles, resortes y otros componentes.
  • El bismuto, se aplica principalmente en medicina y fabricación de cosméticos.
  • El cadmio, se aplica principalmente en la aleación con el acero para la fabricación de cojinetes antifricción para vehículos y aviones. *
  • El germanio, se utilizaba principalmente para la fabricación de transistores, pero ha sido reemplazado por el silicio.
  • El indio, se utiliza para el recubrimiento de aleaciones y evitar la corrosión.
  • El litio, se aplica en la fabricación de baterías livianas recargables o no, según su aleación con otros elementos.
  • El selenio, se utiliza en la fabricación de alarmas, por su propiedad de conducir la electricidad al exponerse a la luz. E
  • El teluro, se utiliza para endurecer el caucho y el plomo en la fabricación de la cobertura de conductores eléctricos. .
  • El titanio, por su baja gravedad específica y su tenacidad se utiliza en aleaciones con el acero.
  • El tungsteno, por su resistencia a la corrosión, su buena conductividad térmica y eléctrica, alta resistencia a temperaturas elevadas, bajo coeficiente de dilatación y dureza; principalmente se utiliza en la fabricación de aceros de alta dureza para reemplazar al diamante en el corte de acero, vidrio y perforación de rocas.
  • El vanadio, por sus propiedades de alta tenacidad y resistencia que transmite en las aleaciones, se utiliza también en la fabricación del acero.
  • El uranio, es la materia prima en la obtención de energía nuclear que tiene muchas aplicaciones en la industria bélica y con fines pacíficos, especialmente en medicina.

A partir del uranio se obtienen los elementos transuránidos, entre los más pesados se obtienen: el plutonio, americio, curio, berkelio y californio.

Efectos Ambientales

La mayoría de los yacimientos de los minerales estratégicos suponen la destrucción total o parcial del ecosistema en el que se encuentran al situarse éstos en países en desarrollo, donde la gestión de los residuos en su generación es carente o ineficaz. La mina de Chuquicamata, dedicada a la extracción de cobre, es la mina a cielo abierto más grande del mundo, con 90 años de funcionamiento a sus espaldas. De Chile parten más del 40% de las exportaciones mundiales de cobre, principalmente hacia dos economías emergentes: China y la India. Con un volumen de 15 kilómetros cúbicos (equivalente a 6 millones de piscinas olímpicas), se utilizan grandes cantidades de ácido sulfúrico en el proceso de lixiviación, parte del cual se desecha junto con el ripio (25% del total extraído), destruyendo hasta su desembocadura en el mar los ecosistemas que se encuentra a su paso. Los efectos ambientales de la explotación del uranio y sus procesos posteriores incluyen: contaminación de aguas superficiales y subterráneas con ácidos, metales pesados y material radiactivo. Se calcula que por tonelada de uranio se generan 3.700 litros de residuos líquidos y cien veces el peso del material obtenido en residuos de sólidos (muchos radiactivos), que poseen una vida media de hasta miles de años.

Fuentes