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Río Congo

Río Congo
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Rio-Congo 1 Final.jpg
Longitud4.380 Km.
Superficie de la cuenca3.700.000 Km
NacimientoKundelengu
DesembocaduraOcéano Atlántico

Río Congo (llamado por muchos como Zaire), con 4.380 Km. de largo, es el mayor río de África central, con profundidades de hasta los 250 metros en alguno de sus tramos, este nace cerca del lago Tanganica, cruza dos veces el ecuador y termina desembocando en el Océano Atlántico. Es el más importante de la zona central de África. Entre las características y estadísticas que acompañan al Congo destaca ser también el segundo río más caudaloso del mundo, siendo solo superado por el Amazonas.

Junto con sus afluentes, cuenta con 14.200 km navegables. Al llegar frente a las capitales de los dos Congos, Brazzaville y Kinshasa, se ensancha en el llamado Pool Malebo alcanzando una anchura de 25 km.

Es el segundo más largo de África (después del Nilo) y el octavo de todo el mundo, su cuenca abarca una extensión de 3.700.000 Km., que supone más de la décima parte de la superficie africana y que incluye los territorios de la República Democrática del Congo y la República del Congo, así como una gran parte de la República Centro africana y alguna parte del territorio de Zambia, Angola, Tanzania, Camerún y Gabón. El río y sus afluentes recorren la segunda selva más grande del mundo (siendo la primera también la del Amazonas).

Historia

La desembocadura del Congo era conocida por los europeos desde que el portugués Diogo Cão alcanzó sus aguas en 1484. En el siglo XIX nadie podía imaginar que el Lualaba, que avanza implacablemente hacia el norte y el río Congo que corre hacia la parte sudoccidental para desembocar en el Atlántico, después de atravesar la mitad del continente, fueran el mismo río, se pensaba que el primero podía formar parte de la corriente principal del Nilo, esta tesis era defendida entre otros por el explorador David Livingstone, que recorrió el Lualaba en su expedición de 1866, mientras que el segundo fue confundido con la desembocadura del río Níger por el explorador y naturalista Mungo Park que entre finales del siglo XVIII y principios del XIX, recorrió el río Níger.

La exploración europea continuó con el intento británico de James Kingston Tuckey que en 1816, trató de remontar el río Congo desde su desembocadura, logrando avanzar 480 km río adentro pero no llegó a superar las Cataratas Livingstone que frenaron su avance. Hasta 1877 no se completaría la exploración del río, cuando Henry Morton Stanley lo recorrió de forma completa, partiendo del Lualuba hasta llegar a Boma, en la costa atlántica. Durante la época colonial grandes vapores de ruedas fueron transportados pieza a pieza a hombros de porteadores desde la costa hasta la parte navegable del Congo para salvar las temibles cataratas de Livingstone.

El primer barco a propulsión a vapor del Congo fue llevado por la expedición de Stanley en 1878. Stanley exploro este vasto territorio de Africa Central en nombre del rey Leopold II, rey de Bélgica. El 24 de Noviembre de 1878 el Rey, que en realidad era el dueño personal del Congo, ya que había comprado estos territorios con su fortuna personal (el articulo no dice a quién) decidió reorganizar un viaje de exploración por el área del río Congo, comenzado desde la costa Oeste. Era su fin establecer colonias y establecimientos a lo largo del viaje.

¿Río Congo o Río Zaire?

Antes de la colonización portuguesa de la zona, los nativos denominaban al río, Nzere o Nzadi, que en la lengua de la etnia bakongo, significaba «el río que traga los demás ríos». El explorador portugués Diogo Cão, que fue el primer europeo que recorrió su desembocadura, lo llamó río Zaire, por deformación del nombre dado por los indígenas. Esta denominación persistió hasta el siglo XVIII, en que comenzó a ser nombrado como río Congo, por la etnia Congo o bankongo, que dominaba casi toda la cuenca del río. Entre 1971 y 1997, el gobierno de Zaire, nombre que tenía la República Democrática del Congo durante la dictadura de Mobutu Sese Seko, quiso cambiar la denominación del río Congo a río Zaire, pero ese cambio fue ignorado por muchos países, entre los cuales cabe destacar la vecina República del Congo.

Geografía

En la parte más baja de las cataratas, el Lualaba se convierte en el Río Congo.

El Congo nace en Kundelengu, al sur de Shaba y desemboca en el Océano Atlántico. Las ciudades que se ubican a sus orillas son en su mayoría las capitales de los países. Tiene su nacimiento en la República Democrática del Congo, a la que da nombre así como a la vecina República del Congo (Brazzaville). En este curso alto, en el que recibe el nombre de río Lualaba, sigue una trayectoria constante hacia el norte, hasta llegar a las cataratas Boyota, a la altura de la ciudad de Kisangani, momento en el que gira hacia el oeste, formando una amplia curva.

Las Cataratas Boyoma, antiguamente conocidas como Cataratas Stanley son un grupo de siete cataratas que se extienden durante más de cien kilómetros sobre el Río Lualaba, cerca de Kisangani (antes Stanleyville) en la parte oriental de la República Democrática del Congo. La caída total es de 61 metros. En la parte mas baja de las cataratas, el Lualaba se convierte en el Río Congo. Una línea de ferrocarril salva el desnivel que provoca las cataratas y que impide la navegación fluvial, uniendo las ciudades de Kisangani y Ubundu.

Aunque las cataratas de Livingstone impidan el acceso a la zona navegable del Congo desde el mar, existe un ferrocarril que salva la distancia. Gran parte del comercio del África Central pasa por esa vía férrea, llevando mercancías desde el puerto de Boma a la parte navegable del Congo.

El Congo atraviesa en dos ocasiones el Ecuador y es fácilmente navegable en secciones de gran distancia, en particular entre Kisangani y el lago Malebo, en los que durante 1.685 Km. el río es amplio y profundo. En este lago que supone un ensanchamiento del río, se encuentran las capitales Kinshasa y Brazzaville.

Un poco más al oeste de Kinshasa la corriente se estrecha y cae por una cadena de cataratas creadas por una serie de cañones profundos, conocidas como las «cataratas Livingstone», donde fluye de manera violenta, el Congo solamente se calma hacia Matadi (a 116 Km. del océano Atlántico) y Boma (a unos 70 Km. en línea recta). Finalmente desemboca en una angosta llanura de inundación a través de un estuario (un solo cauce) que tiene casi 5 Km. de anchura cerca de la pequeña ciudad de Muanda.

Tramos del Río Congo

Cabecera: el río Lualaba De la fuente a Kisangani, donde terminan las cataratas Boyota: considerado como el curso superior, con 1.800 km. El río es a menudo estrecho, tortuoso y cortado por cascadas o rápidos a causa de las montañas y mesetas que atraviesa, discurre siempre en dirección norte.

Curso medio Comprende el Alto Congo y el Medio Congo. En este recorrido de 1.700 Km. aproximadamente, el río gira hacia el oeste formando una gran curva y atraviesa la inmensa llanura central del país. Su recorrido es pausado y está sembrado de islas y bancos de arena. Su anchura puede llegar hasta los 25 a 30 Km., en Makanza, formando una red, junto a sus afluentes de unos 13.000 Km. de vías navegables.

Alto Congo. Va desde Kisangani hasta Mbandaka Medio Congo. Desde Mbandaka a Brazzaville/Kinshasa.

Curso inferior o Bajo Congo Desde Brazzaville/Kinshasa hasta la desembocadura. Se divide en dos partes: De Kinshasa a Matadi (350 Km.), el río atraviesa los Montes de Bangu, también denominadas montañas de Cristal y tiene 32 cascadas que hacen la navegación imposible. De Matadi al océano (137 km), el río calmado permite remontar los barcos de mar. Entre Boma y Banana, islas bajas y pantanosas dividen el río en múltiples brazos.

Especies existentes

Existen varias de las especies más raras del mundo algunas de ellas son: Pez Tigre Goliat. Habita, en las aguas abiertas del África central, principalmente en el río Congo, que es donde se dan las piezas de mayor tamaño, también lo encontramos, en los ríos Zambeze y Sanyati que son afluentes del lago kariba, en la frontera entre Zambia y Zimbabwe.

Pez gato del Congo. Los peces gato eléctricos, pertenecen a la familia Malapteruridae, de varias especies de peces de agua dulce pez gato con la habilidad de producir electrocución de más de 350 V, usando electro placas de un órgano eléctrico. Sus órganos eléctricos consisten en una membrana de terminaciones nerviosas que se extienden sobre todo el dorso. Estos peces se hallan en varias partes de África, usualmente nocturnos y se alimentan primariamente de otros peces, incapacitando a sus presas con descarga eléctricas. Pueden alcanzar 9 dm de longitud y 18 Kg. de peso. Esta familia no tiene aleta dorsal ni final. Se lo conoce de hace varios milenios en el Antiguo Egipto.

Pez Elefante. Estos peces, al igual que los del grupo americano de los Gymnotiformes, poseen un órgano eléctrico de descarga de baja intensidad (OED), que les sirve para comunicarse, identificar objetos, peces y otros seres que se encuentren en el agua, lo que es especialmente útil en la aguas fangosas y de reducidas visibilidad en las que habitan, adaptándose así a las grandes profundidades del río Congo. También les permite desenvolverse con gran eficacia por la noche, en ausencia total de luz.

Fuentes