Georges Cuvier

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Georges Cuvier
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Científico
NombreGeorges Léopold Chrétien Frédéric Dagobert
Nacimiento23 de agosto de 1769
Montbéliard, Bandera de Francia Francia
Fallecimiento13 de mayo de 1832
Paris, Bandera de Francia Francia
OcupaciónBiólogo, Geólogo
Conocido porGeorge Cuvier
TítuloBarón de Cuvier

Georges Léopold Chrétien Frédéric Dagobert, Barón de Cuvier (1769-1832) fue un naturalista francés nacido en Montbéliard. Cuvier fue el primer promotor de la anatomía comparada y de la paleontología. Ocupó diferentes puestos de importancia en la educación nacional francesa en la época de Napoleón y tras la restauración de los Borbones.

Estudió en Stuttgart, y en 1795 fue nombrado asistente en el Museo de Historia Natural de París por recomendación del zoólogo Étienne Geoffroy; ambos publicaron conjuntamente un estudio sobre clasificación de los mamíferos. Ese mismo año se le nombró miembro de la Académie des Sciences, de la que más tarde fue secretario. Designado inspector imperial para la reforma de la educación pública en Francia, se le otorgó, en atención a sus servicios, el título de caballero. Fue nombrado profesor de anatomía comparada del Museo de Historia Natural de París. Fue el primero en clasificar el reino animal desde el punto de vista estructural o morfológico. Defendió el fijismo en la evolución de las especies.

Contenido

Datos biográficos

Nació el 23 de agosto de 1769 en Montbéliard, comunidad francófona del Jura que entonces, no se encontraba bajo jurisdicción francesa. Estudió en la escuela local y se preparó para el título de Pastor (Cuvier pertenecía a una familia protestante), pero la hostilidad hacia él por el director de la escuela, en la que estudió, lo impidieron.

En el año 1784 cursó estudios en la Universidad Caroline cerca de Stuttgart, Alemania, allí estudio en la Facultad de Ciencias dándole la oportunidad de familiarizarse con la ciencia natural.

Fue preceptor de una familia en Fécamp cerca de Caen, Normandía, dónde se dedicó al estudio de los moluscos. Conoce a Geoffroy de Saint-Hilaire que lo nombra asistente y encargado de la enseñanza de anatomía, en el Museo de Historia Natural de París.

En 1795 se le nombró miembro de la Académie des Sciences, de la que más tarde fue secretario. En 1799 es profesor del Colegio de Francia, en Paris, profesor de Anatomía Comparada en 1802 y director del Museo de Historia Natural, en 1808. Responsable de la reorganización de la enseñanza secundaria en Burdeos, Niza y Marsella, y más adelante de la educación superior en Francia, se le otorgó, en atención a sus servicios, el título de caballero. Desempeñó el cargo de consejero en 1814 y responsable del Departamento de Interior del Consejo de Estado en 1819.

Falleció el 13 de mayo de 1832 en París, Francia. Al morir era el fue el zoólogo más destacado de finales del siglo XVIII y principios del siglo XIX.

Obra

Clasificación de los animales

Partiendo de su concepción funcional del organismo, Cuvier investigó la permanencia de las grandes funciones fisiológicas en la diversidad de las especies. Este principio de correlación actuaba como hilo conductor tanto de la anatomía comparada como de la paleontología. Así, -señalaba Cuvier- la predación implica un cierto tipo de dentición, un tubo digestivo capaz de asimilar la carne y miembros que permitan una locomoción adaptada a esa dieta. Cuvier fue el primer naturalista en clasificar el reino animal desde el punto de vista estructural o morfológico que, no obstante, estaba completamente subordinado a la función. Su obra más importante fue el Regne animal distribué d'après son organisation (Reino animal distribuido a partir de su organización) que apareció en cuatro volúmenes en su primera edición en 1817 y en cinco a partir de la segunda edición (1829-1830).

Cuvier defendió el principio según el cual, teniendo en cuenta los datos proporcionados por la anatomía comparada, los animales debían ser agrupados en cuatro planes estructurales de organización (embranchements): vertebrados, moluscos, articulados y radiados. Cada uno de estos grupos se definía por una disposición particular de los sistemas esenciales entre los cuales se encontraban, fundamentalmente, los núcleos vitales, a saber, el cerebro y el aparato circulatorio. El resto de los órganos puede variar dentro de cada plan corporal, siempre respetando el principio de correlación.

Cuvier se oponía radicalmente al gradualismo, por lo que estos planes eran considerados irreductibles entre sí. Tanto su funcionalismo como su defensa de esta irreductibilidad le condujeron a una célebre polémica con Geoffroy Saint-Hilaire.

Geología y Paleontología

Cuvier jugó un papel crucial en el desarrollo de la paleontología. Gracias a su principio de correlación fue capaz de reconstruir los esqueletos completos de animales fósiles.

Partiendo de sus observaciones paleontológicas, Cuvier elaboró una historia de la Tierra fundamentada en el fijismo y el catastrofismo. Así, concibió la historia geológica como una historia puntuada por revoluciones o catástrofes. En tales períodos se habría producido la extinción de las especies hasta entonces existentes y su sustitución por otras. Estas nuevas especies procederían de otras regiones del planeta que se habrían salvado de la catástrofe. Así explicaba Cuvier los vacíos estratigráficos del registro fósil, que no parecían permitir la inferencia de una continuidad de las formas orgánicas.

Desde la perspectiva del catastrofismo, la edad de la Tierra no necesitaba ser excesivamente prolongada. De ahí que Cuvier abogara por sólo 6.000 años de antigüedad, lo que le enfrentó a Charles Lyell, cuyo gradualismo requería millones de años.

Esta defensa de la constancia de las especies y su oposición al gradualismo enfrentaron a Cuvier con la corriente transformista iniciada por Buffon y desarrollada ampliamente por Lamarck.

Principales publicaciones

Retrato de George Cuvier
Retrato de George Cuvier
  • Georges Cuvier, Pierre André Latreille. Le règne animal distribué d'après son organisation: pour servir de base à l'histoire naturelle des animaux et d´introduction a l´anatomie comparée. publicado . Chez Deterville, Libraire, rue Hautefeuille. no. 8. De l'Imprimerie de A. Belin. 1817
  • Georges Cuvier. Histoire des sciences naturelles depuis leur origine chez tous les peuples connus. París: Chez Baudouin Freres Edit. 1828
  • Tableau élémentaire de l'histoire naturelle des animaux (1798).
  • Leçons d'anatomie comparée (1806).
  • Le Regne animal distribué d'après son organisation (1816, 1ed. 1829 2 ed.).
  • Les révolutions de la surface du Globe (1825).
  • Recherches sur les ossemens fossiles de quadrupèdes, où l'on rétablit les caractères de plusieurs espèces d'animaux que les révolutions du globe paroissent avoir détruites. 4 vols. 1812(texto en francés) 2 3 4
  • Mémoires pour servir à l'histoire et à l'anatomie des mollusques. 1817
  • Éloges historiques des membres de l'Académie royale des sciences, lus dans les séances de l'Institut royal de France par M. Cuvier. 3 vols. 1819-1827 Vol. 1 , Vol. 2 , y Vol. 3 , (texto en francés)
  • Théorie de la terre. 1821
  • Discours sur les révolutions de la surface du globe et sur les changements qu'elles ont produits dans le règne animal. 1822. Nueva edición: Christian Bourgeois, París, 1985.
  • Histoire des progrès des sciences naturelles depuis 1789 jusqu'à ce jour. 5 vols. 1826-1836
  • Histoire naturelle des poissons. 11 vols. 1828-1848, continuado por Achille Valenciennes.
  • Histoire des sciences naturelles depuis leur origine jusqu'à nos jours, chez tous les peuples connus, professée au Collège de France. 5 vols. 1841-1845, editado, anotado, y publicado por Magdeleine de Saint-Agit

Cuvier también colabora en el Dictionnaire des sciences naturelles. 61 vols. 1816-1845, y en Biographie universelle. 45 vols. 1843-18??

Fuentes