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Cóndor Real
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Excluyendo las dos especies de cóndor, el zopilote rey es el más grande de los buitres americanos.
Clasificación Científica
Nombre científicoSarcoramphus papa
Reino:Animalia
Filo:Chordata
Clase:Aves
Orden:Falconiformes
Familia:Cathartidae
Hábitat:Habita principalmente los bosques tropicales de tierras bajas no perturbados, así como sabanas y praderas que se encuentran en la cercanía de estos bosques.

Cóndor Real es una especie de amplia distribución propia de la zona tropical del continente americano, cuyos territorios se extienden desde México, a través de América Central y Sudamérica, hasta el norte de Argentina.

Descripción

Excluyendo las dos especies de cóndor, el zopilote rey es el más grande de los buitres americanos. Su tamaño varía entre 67 y 81 centímetros de longitud, su envergadura es entre 1,2 a 2 metros y su peso oscila entre 2,7 a 4,5 kilogramos.

El zopilote rey adulto es un ave impresionante que tiene un plumaje predominantemente blanco, con un ligero matiz de rosa-amarillo. En contraste, las coberteras de las alas, las plumas de vuelo y la cola son de color gris oscuro a negro, como lo es también el grueso y prominente collar del cuello. La cabeza y el cuello carecen de plumas; la piel tiene tonos de rojo y morado en la cabeza, naranja profundo en el cuello y amarillo en la garganta.] La piel de la cabeza es arrugada y doblada, y hay una muy notable cresta dorada y irregular adjunta a la cera por encima de su pico; ésta carúncula no está totalmente desarrollada hasta en el cuarto año.

El zopilote rey tiene el cráneo más grande y el pico más fuerte de los buitres americanos. El pico es de color naranja con una base negra, y tiene una punta enganchada y los bordes afilados. El ave tiene alas anchas y una cola corta, ancha y cuadrada.] El iris de sus ojos es de color blanco y rodeada de color rojo brillante esclerótica. A diferencia de algunos otros buitres americanos, el zopilote rey carece de pestañas. Tiene también piernas largas de color gris y garras gruesas. El dimorfismo sexual es mínimo; no existen diferencias en el plumaje, solo una pequeña diferencia de tamaño entre machos y hembras. Los juveniles tienen el pico y los ojos oscuros, y el cuello con plumas suaves de color gris, que se transforman en el color naranja del ave adulto. Los buitres juveniles son completamente de color grisaceo, y, aunque tienen una apariencia similar a la del adulto al complir tres años, no completan la muda al plumaje adulto hasta cumplir cinco o seis años de edad.

Morfología

Plumaje: El CÓNDOR REAL es una de las aves rapaces más vistosas del mundo silvestre debido a que, al llegar a la adultez, presenta un plumaje blanco y negro, con llamativos colores que van del rojo al amarillo en el cuello y la cabeza, donde no posee plumas. Su plumaje juvenil es de color grisáceo.

Longitud: Mide entre 71 y 81 cm de altura y alcanza los 2 m de envergadura con las alas extendidas, lo que le permite ejercer un vuelo majestuoso a grandes alturas y descender en picada a altas velocidades, emitiendo un característico sonido al cortar el viento.

Peso: El CÓNDOR REAL llega a pesar hasta 4.5 kg.

Alas: Sus alas miden hasta 90 cm de largo, con rémiges largas, delgadas y de color negro, y plumas cobertoras blancas con puntas negras. La belleza de su plumaje blanco y negro, ha dado lugar a su nombre científico Sarcoramphus papa, que alude a la capa de los obispos.

Pico: El CÓNDOR REAL posee un poderoso pico, negro en la base y rojo en la punta, que le permite romper e ingerir los tejidos más duros de sus presas. Esta ave presenta numerosas carúnculas o extensiones carnosas de color amarillo en la parte superior del pico.

Olfato: El CÓNDOR REAL es probablemente quien tiene el mejor olfato dentro de la familia Cathartidae, lo cual le permite localizar su alimento incluso en las zonas más recónditas de los espesos bosques donde habita.

Vuelo: Este catártido es un excelente planeador, no bate sus alas para volar a menos que sea muy necesario. Generalmente vuela a gran altura, caso contrario lo hace alrededor de algún animal muerto en compañía de otros rapaces.

Tiempo de Vida: Aunque no se tienen muchos datos sobre el tiempo de vida del CÓNDOR REAL en estado silvestre, se sabe que un par de ejemplares fueron estudiados en París en cautiverio por más de 30 años.

Diferencias entre machos y hembras: El macho y la hembra tienen escasas diferencias morfológicas entre sí, en cuanto a tamaño, peso y colores, es decir, no hay dimorfismo sexual.

Distribución y Hábitat

El área de distribución geográfica del zopilote rey se extiende sobre una superficie de aproximadamente 14 millones de km², desde el sur de México hasta el norte de Argentina. En América del Sur, no es encontrada al oeste de los Andes, excepto el oeste de Ecuador, el noroeste de Colombia y el extremo noroueste de Venezuela. Habita principalmente los bosques tropicales de tierras bajas no perturbados, así como sabanas y praderas que se encuentran en la cercanía de estos bosques. A menudo se los puede ver cerca de pantanos, o en zonas pantanosas dentro de los bosques. En los bosques primarios de tierras bajas de su área de distribución es a menudo el buitre más numeroso, sino el único. Sin embargo, en la selva amazónica su número es por lo general superado por el aura selvática [[Cathartes melambrotus[[, mientras que en zonas más abiertas, es por lo general superado en número por el aura sabanera Cathartes burrovianus, aura gallipavo Cathartes aura y el zopilote negro Coragyps atratus. En general, los zopilotes rey no viven por encima de 1500 m, aunque al este de los Andes se los encuentra en lugares a 2500 m de altitud; En ocasiones raras han sido observados a altitudes hasta 3300 msnm. Habitan en el ámbito forestal emergente, o por encima de la canopea.

En la provincia de Buenos Aires en el centro de Argentina, más de 700 km al sur del límite actual de su rango, fueron recuperados restos del ave que datan del Pleistoceno, dando lugar a especulaciones sobre las condiciones del hábitat en aquel momento, de las que no se pensaba que pudieran haber sido adecuadas.

Elevación

Se le documenta desde el nivel del mar hasta los 1500 metros de altura.

Desplazamientos

El Cóndor Real es un ave sedentaria.

Hábitos

El CÓNDOR REAL es una especie poco sociable que puede ser observada viviendo en pareja o integrando pequeños grupos de 5 0 6 individuos, que no suelen estar asociados a bandadas de mayor tamaño.

Esta ave acostumbra a pararse en las copas de los árboles, desde donde tiene una buena visión del territorio que domina, hecho que le permite estar alejado del hombre, a quien teme y trata con suma cautela. Es una especie poco agresiva que prefiere retroceder antes que iniciar un combate.

Este catártido no presenta un comportamiento migratorio, permaneciendo en la misma zona durante todo el año... esto significa que tiene hábitos sedentarios.

No posee laringe ni los músculos que le permitan tener una voz particular, sin embargo, no es un ave silenciosa: emite sonidos amonestadores si algo se acerca a sus dominios y cuando es polluelo produce diversos ruidos.

Alimentación

El alimento del CÓNDOR REAL está conformado principalmente por animales muertos y carroña, que de vez en cuando comparte con otros rapaces como buitres y gallinazos, cumpliendo con ello un importante rol sanitario, al consumir los cuerpos de animales muertos antes que entren en descomposición, contribuyendo con ello a reducir focos de posibles enfermedades.

Debido a que el pico del CÓNDOR REAL es ligeramente más grande que el de los otros catártidos, es él quien hace el rasgón inicial en la piel de la presa, facilitando con su experticia a que sus parientes con picos de menor tamaño también puedan alimentarse. En algunos casos esta ave sigue el rastro de otros buitres para hallar sus presas y luego descender para participar en la ingesta.

Al igual que los otros catártidos, el CÓNDOR REAL se ha especializado en comer una parte específica del cuerpo de la presa, en su caso la piel y las partes más duras del tejido de los animales muertos.

La dieta del CÓNDOR REAL, además de carroña o cuerpos en descomposición, está compuesta por peces, roedores y serpientes.

Reproducción

La etapa reproductiva se inicia con el cortejo que el macho debe realizar, mostrando elegantes danzas a su hembra, con el fin de atraerla para el apareamiento.

Cada 2 años el CÓNDOR REAL empolla de 1 a 2 huevos, generalmente durante la estación seca, pero no construye nidos, solamente coloca los huevos en grietas de troncos de grandes árboles, o en algunas cornisas naturales en zonas rocosas y escarpadas.

Los huevos son de color amarillento con pequeñas manchas de tonos rojizos en los lados terminales, los cuales miden aproximadamente 9 cm de largo y tienen un período de incubación de 2 meses, el cual está a cargo de ambos padres.

Transcurrido ese tiempo nacen los polluelos y son alimentados por la pareja con comida que el padre regurgita o les coloca directamente en el pico. Las crías de CÓNDOR REAL permanecen alrededor de 3 meses en el nido y cerca de sus padres hasta los 2 dos años de edad.

Amenazas

El principal problema que enfrenta el CÓNDOR REAL es la pérdida de su hábitat por la tala e incendio de los bosques donde vive, siendo el principal causante de ese hecho el hombre. Tampoco parece estar muy preparado contra predadores como las serpientes que se escabullen en sus nidos, comiendo sus huevos y pichones recién nacidos.

Cóndor Real

Los ejemplares adultos son vulnerables mientras comen: si el CÓNDOR REAL se encuentra muy lleno luego de haberse alimentado y se acerca un felino grande, como el puma, el ocelote o el jaguar, es muy probable que el sobrepeso le impida alzar vuelo con la rapidez que se requiere para huir del enemigo, pudiendo convertirse así en víctima de sus predadores naturales.

Otros nombres

Al Cóndor Real también se le llama “Carroñero Rey”, “Jote Real”, “Rey de los Gallinazos”, “Rey Zamuro” y “Zopilote Rey”. En inglés se le conoce por “King Sarcoramphuse”. En portugués se le llama “Urubu-rei” y “Urubu-branco”.

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