Linus Pauling

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Linus Carl Pauling
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Químico estadounidense
NombreLinus Carl Pauling
Nacimiento28 de febrero de 1901
Portland, Bandera de los Estados Unidos de América Estados Unidos
Fallecimiento19 de agosto de 1994
NacionalidadEstadounidense
OcupaciónQuímico


Síntesis biográfica

Nació el 28 de febrero de 1901 en Portland, Oregón, Estados Unidos. Ingresó a la OAC (Universidad Agrícola de Oregón, llamada actualmente Universidad Estatal de Oregón), en Corvallis en 1917. En su segundo año de estudios, se propuso buscar un empleo en Portland para poder mantener a su madre, pero en la universidad le propusieron aceptar una cátedra de química analítica cuantitativa (un curso que él mismo acababa de estudiar), que le permitiera al mismo tiempo continuar sus estudios.

Al revisar investigaciones académicas de Gilbert Newton Lewis e Irving Langmuir sobre la configuración electrónica de los átomos, así como de la forma en que éstos se enlazan para formar moléculas, decide seguir una carrera en la investigación, concentrándose en la comprensión de la relación de la estructura atómica de la materia, con sus propiedades físicas y químicas, lo cual lo llevaría a convertirse en uno de los pioneros de la química cuántica.

Carrera científica.

Tras terminar sus estudios de doctorado, Pauling recibió una beca de la Fundación Guggenheim, que le permitió viajar a Europa para estudiar bajo la dirección de Arnold Sommerfeld en Múnich, Niels Bohr en Copenhague y Erwin Schrödinger en Zúrich. Durante su estancia en la OAC, Pauling se había familiarizado con el trabajo de los tres científicos, pioneros de la química cuántica. Además, en Europa, tuvo la oportunidad de presenciar uno de los primeros estudios sobre los enlaces de la molécula de hidrógeno, basado en química cuántica. La investigación fue realizada por Walter Heitler y Fritz London. Pauling consagró sus años en Europa a esta área, y decidió hacerla la materia principal de sus investigaciones futuras. Cuando Pauling volvió a los Estados Unidos en 1927, obtuvo una posición de Profesor asistente de química teórica en Caltech.

Los primeros cinco años de la carrera de Pauling transcurrieron en el Caltech y fueron muy productivos, aplicando la mecánica cuántica al estudio de átomos y moléculas; en seguimiento a sus estudios de cristales utilizando la difracción de los rayos X. En ese período, Pauling publicó alrededor de cincuenta artículos, y creó las cinco Reglas de Pauling, desarrolladas para determinar la estructura molecular de los cristales complejos. En 1929, fue nombrado Profesor asociado, y al año siguiente recibió el título de Profesor.

En 1930, Pauling tuvo una estancia de verano en Europa, en la cual trabajó en el instituto de Arnold Sommerfeld. Durante esta estancia, Pauling vio la posibilidad de utilizar a los electrones para los estudios de difracción, de la misma manera en que había usado los rayos X anteriormente. A su regreso, construyó un aparato de difracción electrónica, auxiliado por su estudiante L. O. Brockway. El aparato fue utilizado para estudiar la estructura molecular de un gran número de substancias químicas. En 1931, Pauling recibió el Premio Langmuir, otorgado por la American Chemical Society, por el trabajo científico más significativo, realizado por un investigador menor de 30 años.

Primeras investigaciones

Identificó la presencia de orbitales híbridos en la coordinación de iones o grupos de iones en disposición definida alrededor de un ion central. Para el caso de compuestos cuya geometría no se puede justificar mediante una única estructura, propuso el modelo de híbridos de resonancia, que contempla la verdadera estructura de la molécula como un estado intermedio entre dos o más estructuras susceptibles de ser dibujadas. Introdujo el concepto empírico de electronegatividad como medida del poder de atracción de los electrones involucrados en un enlace de carácter covalente por parte de un átomo.

Las teorías de Pauling sobre el enlace atómico se encuentran recogidas en su obra The Nature of Chemical Bond, and the Structure of Molecules and Crystals (1939), uno de los textos científicos que han ejercido mayor influencia a lo largo del siglo XX. En 1940, en colaboración con el biólogo de ascendencia alemana Max Delbrück, desarrolló el concepto de complementariedad molecular en las reacciones antígeno-anticuerpo. Su trabajo junto al químico estadounidense Robert B. Corey le llevó a reconocer la estructura helicoidal de ciertas proteínas.

En 1954 se recompensó su meritoria labor científica con el Premio Nobel de Química. No sería el único que recibiría: por su activa militancia pacifista y su decidida oposición a la proliferación del armamento nuclear le fue concedido el Premio Nobel de la Paz en 1962. En 1979 publicó el estudio Cancer and Vitamin C.

La naturaleza del enlace químico

Al inicio de la década de 1930, Pauling comenzó a publicar sus investigaciones sobre la naturaleza del enlace químico, lo que llevó a la edición de su famoso libro de texto The Nature of the Chemical Bond, publicado en 1939. Este libro es considerado uno de los más importantes trabajos de química jamás publicados. Se puede tener una idea de su influencia con sólo recordar que en los primeros treinta años después de su primera edición, el libro fue citado más de 16000 veces por otros autores, lo que lo convierte en la investigación más citada como referencia en el mundo científico. Las investigaciones en esta área le valieron a Pauling el Premio Nobel de Química en 1954 «por sus investigaciones sobre la naturaleza del enlace químico y sus aplicaciones a la determinación de la estructura de las substancias complejas».

Como parte de sus investigaciones sobre la naturaleza del enlace químico, Pauling creó el concepto de hibridación de los orbitales atómicos. La mecánica cuántica utiliza el número cuántico l para determinar el número máximo de electrones en cada orbital (llamando a los orbitales con las letras s, p, d, f, g y h); Pauling observó que para describir el enlace en las moléculas, es preferible construir funciones que son una mezcla de estos orbitales. Por ejemplo, los orbitales 2s y 2p de un átomo de carbono, se pueden combinar para formar cuatro orbitales equivalentes, llamados orbitales híbridos sp3. Estos orbitales híbridos pueden describir mejor la existencia de compuestos como el metano, de geometría tetraédrica. Asimismo, el orbital 2s puede combinarse con dos orbitales 2p, formando tres orbitales equivalentes, llamados orbitales híbridos sp2, mientras que el tercer orbital 2p no se hibrida. Esta estructura permite describir a los compuestos insaturados, como el etileno.

Polémica sobre el empleo de vitamina C en dosis fuertes

Así es como en 1969 Linus Pauling se encontró mezclado en una polémica sobre el empleo de la vitamina C en dosis fuertes. La revista Mademoiselle cita al doctor Frederik J. State, a quien presenta como uno de los grandes nombres de la nutrición en Estados Unidos, quien refuta la utilidad de la vitamina C para el resfriado. Para esto se apoya en un estudio hecho en la Universidad de Minnesota, en el cual 2.500 estudiantes habrían tomado vitamina C durante 2años, mientras otros 2.500 tomaban un placebo.

Pauling demuestra que el estudio al que hace referencia el doctor Stare:

  • fue publicado de hecho en 1942 (por Conan, Diehl y Baker);
  • se trataba de 400 estudiantes y no de 5.000;
  • el estudio duró 6 meses y no 2 años;
  • se administraron 200 mg diarios de vitamina C y no dosis altas.
  • Sin embargo, los autores señalan también un 31% menos de tiempo de enfermedad por sujeto en cada uno de los que tomaron la vitamina C. Este detalle muy positivo a pesar de la dosis pequeña.

Por lo demás, la experiencia de Pauling sobrepasa en mucho la de sus detractores. Como lo dijo muy claramente, las necesidades de cada cual son diferentes según su herencia, su modo de vida, su enfermedad. ¿Quién podría conocer realmente las cifras exactas de nuestras necesidades de vitaminas? En este campo todo son suposiciones, estadísticas, deducciones... Sólo Linus Pauling ha realizado un verdadero trabajo de experimentación, y por tanto merece respeto y consideración. Entonces, ¿por qué falsificar sus conclusiones?

Distinciones

  • En 1954 se recompensó su meritoria labor científica con el Premio Nobel de Química. No sería el único que recibiría: por su activa militancia pacifista y su decidida oposición a la proliferación del armamento nuclear le fue concedido el Premio Nobel de la Paz en 1962. En 1979 publicó el estudio Cancer and Vitamin C. 1931: Premio Langmuir, por la American Chemical Society.
  • 1933: miembro de la Academia Nacional de Ciencias de Estados Unidos.
  • 1936: miembro de la Sociedad Filosófica Estadounidense.
  • 1946: Medalla Gibbs, de la American Chemical Society, sección de Chicago.
  • 1947: Medalla Davy, concedida por la Royal Society «en reconocimiento a sus distinguidas contribuciones a la teoría de la valencia y por su teórica aplicación a los sistemas de importancia biológica».16
  • 1947: miembro de la Royal Society, Londres.
  • 1951: Medalla Lewis, por la American Chemical Society, sección de California.
  • 1952: Medalla Pasteur, por la Sociedad Bioquímica de Francia.
  • 1954: Premio Nobel de Química.
  • 1956: Medalla Avogadro, por la Academia Italiana de Ciencias.
  • 1960: Hombre del Año, según la revista Time.
  • 1962: Premio Gandhi de la Paz.
  • 1962: Premio Nobel de la Paz.
  • 1969: Premio Lenin de la Paz.
  • 1974: Medalla Nacional de Ciencias.
  • 1977: Medalla Lomonósov, otorgada por la Academia de Ciencias de Rusia.
  • 1979: primer receptor de la Medalla de Química de la Academia Nacional de Ciencias de Estados Unidos.
  • 1984: Medalla Priestley, concedida por la American Chemical Society.

Pauling recibió más de cuatro decenas de doctorados honoris causa en universidades de todo el mundo.

Fallecimiento

Fallece en Big Sur, en California el 19 de agosto de 1994, a la edad de 93 años.

Fuentes

  • Artículo: Linus Carl Pauling. Tomado de historia-biografia.com. Consultado el 12 de febrero de 2019.
  • Artículo: Datos de la vida y obra de Lunis Pauling. Tomado de es.wikipedia.org. Consultado el 12 de febrero de 2019.
  • Artículo: Linus Pauling. Tomado de www.biografiasyvidas.com. Consultado el 12 de febrero de 2019.