Thomas Henry Huxley

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Thomas Henry Huxley
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Thomas Henry Huxley, naturalista inglés
Fecha de nacimiento4 de mayo de 1825
Lugar de nacimientoEaling, Londres, Bandera de Inglaterra Inglaterra
Fecha de fallecimiento29 de junio de 1895
Lugar de fallecimientoLondres, Eastbourne, Bandera de Inglaterra
Nacionalidadinglesa
Alma máterColegio Sydenham, Londres
Hospital Charing Cross
Universidad de Londres
Conocido porel Bulldog de Darwin por su defensa de la teoría de la evolución de Charles Darwin
Premios
destacados
Medalla Copley
Medalla Royal
Medalla linneana
CónyugeEnriqueta Heathorn
HijosLeonard Huxley
Marian Huxley Collier

Thomas Henry Huxley. Naturalista inglés, amigo y discípulo de Darwin. Autor de varios trabajos importantes sobre biología, anatomía comparada, paleontología y antropología. Con sus obras contribuyó de manera notable a defender y fundamentar el darvinismo. En el terreno de la filosofía, se consideraba partidario de Hume y, basándose en él, procuraba demostrar que nunca se puede conocer con certeza la verdadera causa de las sensaciones. Huxley caracterizó con mucho acierto esta posición suya en filosofía mediante la palabra "agnoscitismo". No obstante, el agnoscitismo servía solo para velar su posición espontáneamente materialista, en particular en la esfera de la ciencia natural.[1]

A pesar de haber ido sólo dos años a la escuela, su formación autodidacta le permitió entrar en el hospital Charing Cross, donde estudió y se graduó en medicina. En 1846 se enroló como cirujano en el Rattlesnake, y durante la travesía estudió la vida marina en las aguas tropicales, en especial de las medusas, lo que le valió el reconocimiento de la Royal Society, de la que fue nombrado miembro en 1851.

Tres años más tarde ingresó en la Escuela Real de Minas, que luego sería el Real Colegio de la Ciencia. Ferviente darwinista, intervino en agrias polémicas en defensa del evolucionismo. Fue también autor de numerosos trabajos sobre embriología, zoología y paleontología.

Síntesis biográfica

Nació el 4 de mayo de 1825, en Ealing, cerca de Londres, el séptimo de ocho hijos de una familia que no estaba muy ricos. Huxley's only childhood education was two years at Ealing school, where his father taught mathematics; this ended in 1835 when the family moved to Coventry.

Educación de la niñez

Huxley tenía dos años en la escuela de Ealing, donde su padre enseñaba matemáticas, lo que terminó en 1835 cuando la familia se trasladó a Coventry. A pesar de su falta de educación formal, el joven Huxley leer vorazmente en la ciencia, la historia y la filosofía, y aprendió alemán.

A la edad de 15 años, Huxley comenzó un aprendizaje de médicos, y pronto se ganó una beca para estudiar en el Charing Cross Hospital. A los 21 años, Huxley firmado como asistente de cirugía en la serpiente de cascabel del HMS, una fragata de la Marina Real asignado a la tabla de los mares de Australia y Nueva Guinea.

Huxley describe vívidamente a bordo del buque en su diario:

Me pregunto si es posible que la mente del hombre para concebir nada más degradante ofensivo que la condición de nosotros 150 hombres, encerrados en la caja de madera, que se riegan con agua caliente, ya que nos encontramos ahora. . . . . Hace demasiado calor para dormir, y mi única diversión consiste en ver las cucarachas, que se encuentran en un estado de intensa emoción y la felicidad.

Huxley estudío los invertebrados marinos, en particular, cnidarios , tunicados y moluscos cefalópodos.

Vida privada

Conoció una novia, Enriqueta Heathorn, a quien conoció y de inmediato se enamoró mientras que en el puerto de Sydney, Australia. Cuando regresó a Inglaterra en octubre de 1850, encontró que sus resultados de la investigación, que había enviado por correo a Inglaterra a partir de cada puerto de escala, lo había ganado aceptación en las filas de la comunidad científica Inglés.

Los puestos profesionales en la ciencia son raros en el momento - la mayoría de los naturalistas aficionados pudientes - pero Huxley consiguió el apoyo de una beca de la Marina y por escribir artículos de divulgación científica.

Después de salir de la Armada en 1854, Huxley logró obtener una cátedra en la Escuela de Minas de Londres, y envió a su prometida.

Valor de su obra

El valor del trabajo de Huxley fue reconocido, y a su vuelta a Inglaterra en 1850 fue

Huxley de joven

elegido como miembro de la Royal Society. El año siguiente, a la edad de 26, no sólo recibió la medalla de la Royal, sino que también fue elegido para el consejo.

Aseguró su amistad con Joseph Dalton Hooker y John Tyndall, que seguirían siendo amigos de por vida. El almirantazgo le mantuvo como asistente cirujano, para que pudiese trabajar en las observaciones que hizo durante el viaje del Rattlesnake.

Le permitieron así realizar varios ensayos importantes, especialmente aquellos sobre las Ascidiacea, que resolvería el problema de los organismos que Johannes Peter Müller descubrió pero no pudo catalogar, y de la morfología de los cefalópodos.

Huxley dimitió de la marina, y en julio de 1854 comenzó como conferenciante en la escuela de Minas y naturalista en el Estudio Geológico del siguiente año. Su investigación más importante de este periodo fue la conferencia entregada antes a la Royal Society en 1858 de The Theory of the Vertebrate Skull (La Teoría vertebral del cráneo).

En esta se oponía a la visión de Richard Owen de que los huesos del cráneo y la espina dorsal eran homólogos, una opinión que mantuvieron previamente Goethe y Lorenz Oken.

Pensamiento científico de Huxley

A medida que el apodo de "bulldog de Darwin", indica, Huxley fue un abierto defensor y defensora de la teoría de Darwin de la evolución por selección natural. Tal vez sorprendentemente, fue en un primer momento a un oponente de cualquier cambio evolutivo en absoluto, creyendo que el mundo de los vivos había quedado la misma para una fecha tan lejana como la historia puede ser rastreada, y que los taxones modernos eventualmente se encuentran en las rocas más antiguas. Sin embargo, llegó a aceptar puntos de vista evolutivo: su reacción al leer el origen de las especies

"¡Qué estúpido de mi parte no haber pensado en eso."

Debate

Él es mejor conocido por su famoso debate en junio de 1860, en la reunión de la Asociación británica de Oxford. Su oponente, el arzobispo Samuel Wilberforce, fue no tan conocido cariñosamente como "Soapy Sam" para su deslizamiento de renombre en el debate. Wilberforce fue entrenado en contra de Huxley por Richard Owen.

Durante el debate, el Arzobispo Wilberforce ridiculizó la evolución y le preguntó Huxley si descendía de un mono en el lado de su abuela o su abuelo. Las versiones varían en cuanto a exactamente lo que pasó después, pero de acuerdo a un relato de la historia, Huxley murmuró:

"El Señor le ha entregado en mis manos", y luego se levantó para dar una brillante defensa de la teoría de Darwin, concluyendo con la réplica: "Yo no sería la descendencia de dos monos que ser un hombre y miedo de enfrentarse a la verdad ".

Recuento propio Huxley de la historia era un poco diferente, y un poco menos dramática:

Si, pues, he dicho, la cuestión es que se me iba a tener lugar un mono miserable por un abuelo o un hombre altamente dotado por la naturaleza y poseedor de grandes medios de influencia y sin embargo, que emplea estas facultades y la influencia que con el mero propósito de introducir el ridículo en una grave discusión científica, afirman sin vacilar mi preferencia por el mono.

Todos los relatos coinciden en que Huxley Wilberforce derrotado en el debate, la defensa de la evolución como la mejor explicación de todo avanzado para la diversidad de especies.

Sin embargo, Huxley no siguío ciegamente a la teoría de Darwin, y criticó que así como él la defendía. En particular, cuando Darwin había visto una evolución y un proceso lento, proceso gradual, continuo, Huxley pensaba que un linaje evolutivo podría hacer saltos rápidos, o saltations. Como le escribió a Darwin poco antes de la publicación del Origen de las Especies

"Usted se ha cargado con una dificultad innecesaria al adoptar Natura no facit saltum [la naturaleza no da saltos] tan sin reservas".

Apoyo a la selección natural

El apoyo de Huxley para la selección natural es quizás sorprendente cuando se contrasta con sus ataques antes de las teorías evolutivas planteadas por Lamarck y Robert Chambers. Ambas teorías defendidas algún tipo de progresión - una especie de tendencia general presente en todos los organismos a evolucionar "hacia arriba" en formas cada vez más complejas.

Evolución de la raza humana

Huxley no tendría nada que ver con ideas tan progresista, que él considera más metafísico que científico, esta desconfianza de la progresión que había detrás de su escepticismo inicial de todas las ideas evolucionistas.

Del mismo modo, rechazó la teoría de Huxley entonces-popular de la recapitulación, siguiendo a Karl von Baer (cuyos escritos Huxley había traducido del alemán).

Huxley escribió,

"el progreso de un animal superior en el desarrollo no es a través de las formas de la menor, pero a través de formas que son comunes a los dos menores y mayores..."

Escrito más famoso de Huxley, publicada en 1863, se evidencia en el lugar del hombre en la naturaleza. Este libro, publicado sólo cinco años después de Origen las especies de Darwin, fue una revisión exhaustiva de lo que se conocía en el momento de la paleontología de primates y humanos y la etología. Más que eso, fue el primer intento de aplicar la evolución de forma explícita a la raza humana.

Darwin había evitado mención directa de la evolución humana, indicando solamente que

"la luz será lanzado sobre el origen del hombre"

Huxley explícitamente presentado pruebas de la evolución humana.


En este sentido, una vez más, se enfrentó con Richard Owen ,que había afirmado que el cerebro humano contiene partes que no se encuentran en los monos, y que por lo tanto, los seres humanos no pueden ser clasificados con los monos ni los descendientes de ellos. Huxley y sus colegas mostraron que los cerebros de los monos y los seres humanos son fundamentalmente similares en todos los detalles anatómicos.

Puestos ocupados

Los 31 años durante los cuales Huxley ocupó la silla de historia natural en la Escuela de Minas fueron empleados en gran parte en la investigación paleontológica. Numerosos ensayos de fósiles de peces establecieron muchos hechos morfológicos de gran envergadura.

El estudio de los reptiles fósiles condujo a su demostración, en el curso de conferencias de pájaros, entregado en el Royal College de cirujanos en 1867, la afinidad fundamental de los dos grupos que unió bajo el nombre de Sauropsida.

A partir de 1870 las demandas del deber público alejaron a Huxley de la investigación científica. Desde 1862 a 1884 para servir en diez Comisiones Reales. Desde 1871 a 1880 fue secretario de la Royal Society, y desde 1881 a 1885 su presidente. Le hicieron consejero privado en 1892.

En 1870 fue presidente de la British Association en Liverpool, y en ese mismo año fue elegido miembro del recién creado London School Board. En 1888 recibió la Medalla Copley otorgada por la Royal Society.

Enseñanza educacional

Ejerció una influencia importante en la manera de educar en las escuelas británicas. En la educación primaria defendía enseñar un amplio espectro de disciplinas: lectura, escritura, aritmética, arte, ciencia, música, etc. A niveles superiores previó que las escuelas deberían funcionar con dos años de estudios básicos seguidos de dos años a un nivel superior de trabajo centrándose en un campo de estudio más específico.

Esta fue una nueva aproximación a los estudios clásicos generales de los colegios ingleses. Gran parte de sus acercamientos educativos se encuentran en su obra On a Piece of Chalk (Sobre un trozo de tiza), un ensayo profundo publicado en 1868 por MacMillan's Magazine en Londres. La obra reconstruye la historia geológica de Gran Bretaña desde un pedazo de tiza y muestra los métodos de la ciencia como un "sentido común organizado."

Otra defensa significativa de Huxley que no se ve actualmente fue su promoción para enseñar la Biblia en las escuelas. Esto podría ser visto como un paso atrás con sus teorías evolutivas, pero creía que la Biblia tenía enseñanzas literarias y morales significativas que eran relevantes a la ética inglesa. Intentó reconciliar la evolución y la ética en su libro Evolution and Ethics, el cual proponía el principio de "adaptarse tanto como sea posible sobrevivir".

Muerte

Su salud empeoró notablemente en 1885. En 1890 se trasladó desde Londres a Eastbourne, donde moriría el fundador de una familia destacada de académicos británicos, incluyendo a sus nietos Aldous Huxley, Sir Julian Huxley y Sir Andrew Huxley.

Dinastía de científicos

Huxley fundó una dinastía de científicos notables Inglés y pensadores. Su hijo Leonard fue un biógrafo que señaló y "hombre de letras." Más antigua de Leonard hijo Julián fue uno de los autores de la síntesis evolutiva de principios del siglo 20, el hijo de Julián Francisco se convirtió en un antropólogo.

Otro de los hijos de Leonard, Andrew (más tarde Sir Andrew Huxley) fue también un eminente científico, compartiendo el Premio Nobel 1963 de Fisiología o Medicina por su trabajo en los impulsos nerviosos y la contracción muscular.

Hermano de Julián Aldous Huxley, novelista, guionista y ensayista, su libro más conocido es el Mundial de la anti-utopía Brave New. Un pariente más lejano, Leonard Huxley, George de Oro, se convirtió en un destacado físico.

Frases del científico

  • El nacimiento de la ciencia fue la muerte de la superstición. (Ciencia)
  • Los resultados de los cambios políticos rara vez son aquellos que sus amigos esperan o que sus enemigos temen. (Políticos)
  • La imaginación es generosa y desprendida; la inteligencia calcula y se aferra a lo que sea. (Imaginación)
  • El tablero es el mundo; las piezas son los fenómenos del Universo; las reglas del juego constituyen lo que conocemos como leyes de la naturaleza. (Piezas)
  • Trate de aprender algo acerca de todo y todo acerca de algo. (Aprender)
  • Las mayores dificultades del hombre empiezan cuando puede hacer lo que quiere. (Hombre)
  • Es un hecho que el hombre tiene que controlar la ciencia y chequear ocasionalmente el avance de la tecnología. (Tecnología)
  • Junto a estar en lo cierto, en este mundo, lo mejor es ser claro y estar definitivamente equivocado. (Mundo)
  • La sociedad difiere de la naturaleza en que persigue una finalidad moral definida. (Sociedad)
  • Dios me da fuerza para enfrentar los hechos que se presentan, a pesar de que me matará. (Dios)
  • El objetivo principal de la educación liberal es hacer de la mente un lugar agradable. (Liberal)
  • La única medicina contra el sufrimiento, la delincuencia, y todos los demás males de la humanidad, es la sabiduría. (Delincuencia)

Referencias

  1. Rosental M. y P. Iudin. Diccionario Filosófico. Ediciones Universo, Argentina, 1973, p. 226.

Fuentes