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Delfín mular

Delfín mular
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Delfin-tursiops-truncatus.jpg
Clasificación Científica
Nombre científicoTursiops truncatus
Reino:Animalia
Filo:Chordata
Clase:Mammalia
Orden:Cetacea
Familia:Delphinidae

Delfín mular. (Tursiops truncatus)Es conocido por varios nombres comunes según la región geográfica que habite, como tursión, delfín mular, delfín nariz de botella o tonina. Es el arquetipo de delfín conocido por la mayoría de las personas desde la antigüedad y uno de los delfines que más se exhibe en delfinarios y acuarios.

Descripción

La tonina (Tursiops truncatus) como se nombra en Cuba, tiene una gran variabilidad en lo que se refiere a tamaño, forma y tonos de color gris, según la región geográfica en la que vive. Miden entre 2,5 y 4 m, y su peso oscila entre 200 y 500 kg. En comparación con otras especies de delfines, las toninas presentan el morro más corto y ancho, presenta una hendidura en el rostro que delimita a este con el melón, una aleta dorsal falcada y aletas pectorales puntiagudas. No obstante, existe una variabilidad considerable entre poblaciones dentro de la especie. En la mayoría de las áreas donde ha sido estudiado adecuadamente, se han encontrado diferencias morfológicas e incluso fisiológicas determinando así la clasificación de la especie en dos ecotipos:

  • costero, que se refiere a aquellas poblaciones que viven en aguas costeras.
  • oceánico, referido a aquellas poblaciones que habitan en aguas pelágicas.

Las toninas oceánicas tienden a ser de mayor tamaño y coloración más oscura en los tonos de gris, con aletas más cortas que sus contrapartes costeros. En ambas formas los machos tienden a ser ligeramente mayores en talla y peso que las hembras. Las toninas de forma general presentan en la mandíbula superior entre 20 a 26 pares de dientes cónicos e indiferenciados y en la mandíbula inferior de 18 a 24 pares.

Hábitat y distribución

La tonina es una especie considerada cosmopolita y puede ser observada en aguas tropicales y templadas de casi todo el mundo. Esta especie ocupa una amplia variedad de hábitat y es considerada como uno de los cetáceos más adaptables a diferentes características del medio acuático, elemento que también propicia que sea una de las especies de delfines que mejor se adapta a condiciones de cautiverio.

Se pueden observar toninas habitando bahías e incluso estuarios. De forma general se puede argumentar que poblaciones de esta especie presentan un amplio espectro de movimientos que incluye migraciones estacionales, residencias periódicas en determinadas áreas, así como, la combinación de repetidas residencias locales con movimientos en largos períodos de tiempo.

Reproducción

Observando la región ventral de los delfines podemos comprobar el sexo del animal. Los machos tienen dos aberturas longitudinales siendo la más cercana a la cola el ano y la siguiente la cavidad genital. Las hembras tienen las mismas aberturas pero están más cercanas entre sí, prácticamente no se aprecia distanciamiento alguno, y a cada lado de la cavidad genital podemos ver dos pequeños pliegues que son donde se ocultan las mamas.

El sistema y ciclo reproductivo de las toninas es el más estudiado de todos los cetáceos tanto en cautividad como en el medio natural. La gestación dura aproximadamente un año. Las crías pueden nacer en cualquier época del año con una talla cercana al metro y un peso que oscila entre 14 y 20 kg (31-44 lb). En aquellas poblaciones que residen en aguas más frías los nacimientos tienden a concentrarse en los meses de verano. La lactancia es la principal fuente de alimentación durante el primer año y puede continuar por varios años más. Comida sólida ha sido encontrada en el estómago de crías de hasta 4 meses de edad mezclada con la leche.

Tanto en el medio natural como en cautiverio se ha observado que durante el parto las demás hembras que componen el grupo pueden permanecer cerca y pendientes de todo movimiento. El cordón umbilical se rompe al acabar el parto y el recién nacido será ayudado por su madre y otras hembras a ganar la superficie para poder realizar sus primeras inspiraciones de aire. Durante una semana será seguida muy de cerca por su madre, con el objeto de evitar cualquier posibilidad de accidente.

Se argumenta que por lo general el destete ocurre entre los 18 y 20 meses de vida de la cría, pero estas continúan asociados con sus madres recibiendo los cuidados parentales y el entrenamiento necesario para su vida independiente y supervivencia. Una hembra puede tener crías a intervalos de al menos tres años. La madurez sexual la alcanzan los machos a los 12 ó 13 años y las hembras a los 6 ó 7 años de vida.

Alimentación y costumbres

Tiene una variada dieta que se ajusta a la región geográfica que ocupan. Los delfines costeros tienden a alimentarse de peces e invertebrados que viven cerca del fondo, mientras que los oceánicos se alimentan de peces pelágicos y mesopelágicos así como de calamares. La presencia de peces de agua profunda en el estómago de animales oceánicos sugiere que pueden llegar a bucear más de 500 m de profundidad por su alimento. De forma general, se puede decir que prefieren las especies de las siguientes familias de peces: Scianidos (corvinas), Scómbridos (Macarela) y Mugílidos (lisa).

Las toninas suelen forrajear el alimento de forma individual o cooperativamente. Generalmente los animales del ecotipo costero tienden a formar pequeños grupos de forrajeo o capturar sus presas individualmente. Además, suelen interactuar con las operaciones pesqueras humanas. En las costas cubanas se han observado grupos pequeños de toninas de dos o tres individuos haciendo uso oportunista de las presas capturadas en los paños de los barcos chinchorreros. En aguas profundas las toninas suelen establecer estrategias de captura entre muchos individuos para acorralar los cardúmenes de peces.

Estos delfines pueden alcanzar velocidades impresionantes hasta de 50 km/hora y una velocidad "crucero" de 25 a 30 km/hora. Descansan de tres a cuatro horas en un ciclo diario, normalmente de noche, mostrando una continua actividad en el resto del período, ya sea jugando, cazando o simplemente desplazándose de un lugar a otro.

La composición de los grupos tiende a ser dinámica, se organizan en sociedades denominadas de “fisión-fusión”, con el sexo, la edad, condiciones reproductivas, relaciones familiares y las afiliaciones como los factores determinantes de estas. Suelen observarse grupos más numerosos en aquellas poblaciones de hábitats pelágicos (más de 50), mientras que aquellas de hábitats costeros suelen agruparse en menor número (1-15 individuos).

Suelen ser acrobáticos y es usual observarlos surfeando olas de todo tipo y saltando fuera del agua en varias posiciones, habilidad que es usada durante sus presentaciones en delfinarios y acuarios. Es frecuente observar en el medio natural a las toninas formando grupos con otros cetáceos especialmente con calderones. Por otra parte, se ha observado que en ocasiones pueden mostrar conductas agresivas hacia otros cetáceos.

La jerarquía de dominancia se observa en esta especie bien establecida en cautiverio, donde los machos adultos de gran talla dominan el resto. Las hembras forman una jerarquía menos rígida donde las hembras mayores dominan a las de menor tamaño. Conductas agresivas, incluyendo contactos y posturas, son usadas para establecer y mantener la jerarquía.

Depredadores

Los tiburones constituyen los depredadores más importantes. Ocasionalmente se ha observado a las orcas depredándolos y se han reportado muertes que han sido a partir de la ingestión de pequeñas rayas o traumas físicos, infecciones o toxicosis.

Comunicación

Son capaces de producir diferentes tipos de sonidos. La ecolocalización (emiciónde sonidos en su entorno e interpretación de los ecos que generan los objetos a su alrededor) es capaz de envolver a sonidos con picos de frecuencia de 40 a 130 KHz. Esta es empleada según el consenso de muchos investigadores para la navegación, el forrajeo y la detección de depredadores entre otras posibles funciones. “Burst pulses” están asociados a las interacciones sociales.

Son capaces de producir una gran variedad de silbidos (whistles): los “signaturewhistles“ o “silbidos-firma” son individuales y específicos, y se piensa que son usado para la identificación individual, localización y estado emocional. Los desarrollados en los neonatos, permanecen estables por al menos varios años y probablemente de por vida. Se ha observado que este tipo de sonido en las crías machos son similares a los de su madre, mientras que la de las crías hembras no necesariamente.

Principales amenazas, uso y conservación

En general, las toninas permanecen abundantes y ampliamente distribuidas alrededor del mundo. No obstante, algunas poblaciones locales están consideradas en riesgo de desaparición debido a la degradación del hábitat, conflictos con las pesquerías humanas, contaminación o sobreexplotación.

Un gran número de toninas resultaron muertas durante las grandes pesquerías desarrolladas al este de Estados Unidos alrededor de la década de 1920, así como, en el Mar Negro en las décadas de 1980 y 1990. La población de toninas del Mar Muerto permanece agotada con pocas posibilidades de recuperarse en un ambiente degradado. La mayoría de las muertes en la costa atlántica de Estados Unidos y el Golfo de México han sido atribuidas a enfermedades virales como el morbilivirus o la exposición continuada a toxinas.

Existe la teoría que la acumulación de toxina en el cuerpo de los delfines puede debilitar susistema inmunológico. En el Mar Mediterráneo, la contaminación, el colapso de poblaciones de peces posibles presas para las toninas, y el enmallado en redes de pesca son serias amenazas para las poblaciones locales de la especie. Por otra parte, los pescadores japoneses arponean cientos de toninas cada año, que son usados para la alimentación.

En las Indias Occidentales, Venezuela, Perú, Chile, Filipinas y Sri Lanka se utilizan las toninas como carnadas para pesquería de tiburones. Por otra parte, hay que tener en cuenta como una amenaza para la sostenibilidad de las poblaciones silvestres,las capturas masivas no controladas e ilegales que se desarrollan en determinadas regiones del mundo con la finalidad de extraer toninas para su venta a delfinarios y acuarios.

Fuentes

  • Borroto, R. & C. A. Mancina (Eds.), Mamíferos en Cuba (2011).