Planeta enano

Planetas Enanos
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Concepto:Representación de los cinco planetas enanos "descubiertos"

Planetas Enanos. Es el término utilizado para definir a una nueva clase de cuerpos celestes, diferente de la de planeta y de la de cuerpo menor del Sistema Solar.

Definiciones

Los planetas enanos son aquellos cuerpos celestes del Sistema Solar que no han limpiado la vecindad de su órbita y tienen la masa suficiente para que su propia gravedad haya superado la fuerza de cuerpo rígido. No son satélites de otros planetas y orbitan alrededor del Sol como cualquier otro planeta.

Es un cuerpo celeste en órbita alrededor del Sol cuya fuerza de gravedad es tal que le permite adquirir una forma casi esférica (de equilibrio hidrostático), pero que no es un planeta porque no ha logrado limpiar los alrededores de su órbita de cuerpos cercanos al mismo. Además, tampoco es un satélite.

Se trata de el término creado por la Unión Astronómica Internacional (UAI) para definir a una nueva clase de cuerpos celestes, diferente de la de planeta y de la de cuerpo menor del Sistema Solar o planeta menor. Fue introducido en la resolución de la UAI del 24 de agosto de 2006, sobre la definición de planeta para los cuerpos del Sistema Solar.

Como consecuencia más inmediata de esta resolución, Plutón perdió la condición de planeta, y los anteriormente considerados asteroides Ceres y Eris cambiaron de categoría para incrementar la lista de planetas enanos. Posteriormente, en julio y septiembre de 2008, se incorporaron a esta lista dos nuevos integrantes: Makemake y Haumea.

Historia

En agosto de 2006, la Unión Astronómica Internacional publicó la definición oficial del término "planeta", que curiosamente no tenía una acepción clara y hasta entonces concedía a Plutón ostentar ese honor. La definición final quedaba de la siguiente forma:

Planeta: Todo cuerpo celeste que cumple con estas características:

  • Orbita alrededor del Sol
  • Tiene suficiente masa para que su gravedad supere las fuerzas del cuerpo rígido, llegando a un equilibrio hidrostático (prácticamente esférico)
  • Ha limpiado la vecindad de su órbita.

Esta clasificación dejaba fuera a Plutón, puesto que no cumplía con el punto 3, ya que este objeto se encuentra en una zona denominada Cinturón de asteroides Kuiper, y en su órbita existen algunos de estos cuerpos que no han sido barridas por él. De este modo, surgió la nueva denominación de planeta enano:

Características de los planetas enanos

Planeta enano: Es todo cuerpo celeste que cumple con estas características:

  • Orbita alrededor del Sol
  • Tiene suficiente masa para que su gravedad supere las fuerzas del cuerpo rígido, llegando a un equilibrio hidrostático prácticamente esférico
  • No es un satélite de un planeta u otro cuerpo no estelar
  • No ha limpiado la vecindad de su órbita

Para que un cuerpo celeste se defina como planeta enano debe de: Estar en órbita alrededor del Sol; tener suficiente masa para que su propia gravedad haya superado la fuerza de cuerpo rígido, de manera que adquiera un equilibrio hidrostático (forma casi esférica); no ser un satélite de un planeta u otro cuerpo no estelar y haber limpiado la vecindad de su órbita, es decir, hayan eliminado otros cuerpos más pequeños de su entorno mediante colisiones, capturas o interferencias en su órbita.

Los límites máximos y mínimos del tamaño y de la masa de los planetas enanos no están especificados en la resolución 5A de la UAI. No hay estrictamente límite máximo, y un objeto mayor o de más masa que Mercurio que se considere tenga "claramente vecinos alrededor de su órbita" puede ser clasificado como planeta enano.

El límite mínimo está determinado por el concepto del equilibrio hidrostático de la forma, pero el tamaño o la masa a la que un objeto adquiere su masa no está definido, y observaciones empíricas sugieren que puede variar de acuerdo a la composición e historia del objeto. El borrador original de la resolución 5 de la UAI definía la forma en equilibrio hidrostático como la aplicación "a objetos con masa sobre de 5 x 1020 kg y diámetro mayor de 800 km",4 pero esto no fue conservado en la resolución 5A final que fue aprobada. De esta manera la UAI evita poner límites arbitrarios sin fundamento, y decide basarse en pruebas observacionales.

Descripción de los cinco planetas enanos

Adicionalmente, todo objeto que sea un planeta enano y además sea un objeto trans-neptuniano situado más allá de la órbita de Neptuno pasa a ser también un Plutoide, una categoría adicional designada por la IAU. Ceres no califica como plutoide puedo que se encuentra en el Cinturón Principal de asteroides. Así, bajo la nueva clasificación, Plutón pasa a formar parte de los planetas enanos, pero también lo han hecho más objetos posteriormente, y la lista podría seguir subiendo en los próximos años. A continuación se listan los actuales planetas enanos por orden de distancia al Sol:

Ceres

Ceres El objeto más grande del Cinturón Principal de Asteroides entre Marte y Júpiter, antes considerado el asteroide más grande de dicha región. Posee un tamaño de 975x909 km y tiene una masa de 9,5x10^20. No tiene satélites naturales y gira alrededor del Sol cada 4,6 años. Fue descubierto por Giuseppe Piazi en 1801 y dado su tamaño, es posible de observar ocasionalmente con binoculares o telescopios de aficionado.

Plutón

Plutón Situado más allá de Neptuno, en una zona llamada Cinturón de asteroides de Kuiper, ostentaba hasta 2006 la denominación de planeta. Tiene un diámetro de 2.300 km y una masa de ~1,305×10^22. Posee como satélites naturales a Caronte, Nix e Hidra, aunque el status de Caronte aún no está completamente definido, pues podría redefinírsele como planeta enano o bien renombrar al conjunto Plutón-Caronte como un sistema binario, dadas sus propiedades de rotación entre sí. Plutón fue descubierto en 1930 por el astrónomo Clyde Tombaugh.

Eris

Eris Objeto situado más allá de Plutón, en una zona denominada Disco disperso, que se asocia al Cinturón de Kuiper pero se extiende mucho más lejos, probablemente a cientos de U.A. se piensa que estos objetos originalmente formaron parte del Cinturón de Kuiper, pero fueron dispersados por la acción gravitatoria de los planetas exteriores. Eris tiene un diámetro de 2.400 km y una masa estimada de ~1,5×10^22, y posee un satélite natural, Disnomia. Fue descubierto por el astrónomo Michael Brown, Chad Trujillo y David Rabinowitz en 2005 y fue el objeto que suscitó la controversia final para la definición de planeta enano.

Makemake Objeto del Cinturón Kuiper más lejano que Eris 45 U.A, denominado planeta enano en septiembre de 2008, aunque había sido descubierto el 2005 por el astrónomo Michael Brown y catalogado con una denominación propia de los asteroides. Tiene un tamaño entre 1.300-1.900 km y una masa de aproximadamente 4 × 10^21. Su nombre hace alusión al dios creador de la mitología pascuense.

Haumea Objeto del Cinturón Kuiper más allá de Makemake 51 U.A. Denominado planeta enano en septiembre de 2008, aunque fue descubierto el año 2004 por los astrónomos Jose Luis Ortiz y Michael Brown. Tiene un tamaño de aproximadamente 1.400-1.600 km y una masa estimada de 4.2 ± 0.1 × 10^21. La forma de Haumea es algo ovalada, similar a un balón de rugby, y posee a su haber 2 satélites naturales, Hijaka y Namaka. Tanto el nombre del planeta enano como sus satélites están inspirados en la mitología hawaiana.

Estudios

Oficialmente y hasta la actualidad existen cinco planetas enanos. Ceres, el asteroide más grande del cinturón principal de asteroides entre Marte y Júpiter, fue declarado planeta enano por sus características y comportamiento. Los otros cuatro planetas enanos hasta el momento son Eris, Makemake, Haumea y Plutón que solía ser el más pequeño de los nueve planetas tradicionales, pero fue degradado a planeta enano. Plutón, Makemake, y Haumea orbitan el Sol en las zonas exteriores congeladas de nuestro Sistema Solar, en el Cinturón de Kuiper. Eris, considerado también un objeto Tran-neptuniano, está incluso más lejos.

Aunque hasta la fecha sólo hay cinco planetas enanos, se espera que en el futuro su aumente su número. Los científicos consideran que podrían llegar a existir aproximadamente unos 70 planetas enanos entre los objetos externos del Sistema Solar ya descubiertos hasta el momento. Ya que se desconocen los tamaños reales o las formas de muchos de los objetos que encontrados por el hombre debido a que se encuentran muy lejos, no ha sido posible determinar si realmente son planetas enanos. Los astrónomos esperan que en futuras observaciones y con mejores telescopios se pueda determinar cuáles otros objetos son planetas enanos. Los astrónomos especulan que podrían haber aproximadamente 200 planetas enanos hasta el distante cinturón de Kuiper, una banda helada de planetoides congelados en el borde de nuestro Sistema Solar.

Exploración

Hasta el momento ninguna sonda espacial ha visitado ninguno de los planetas enanos, si bien la misión New Horizons de la Agencia Espacial Norteamericana (NASA), lanzada desde Cabo Cañaveral el 19 de enero de 2006 se destinó a explorar Plutón y el Cinturón de Kuiper posteriormente.

La Misión Dawn, lanzada en septiembre de 2007, estudió Ceres y el Cinturón de asteroides.

Fuentes