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James K. Polk

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James Knox Polk
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Político estadounidense
11.° Presidente de los Estados Unidos
4 de marzo de 1845 - 4 de marzo de 1849
VicepresidenteGeorge M. Dallas
PredecesorJohn Tyler
SucesorZachary Taylor
Gobernador de Tennessee
14 de octubre de 1839 - 15 de octubre de 1841
PredecesorNewton Cannon
SucesorJames Chamberlain Jones
Presidente de la Cámara de Representantes
7 de diciembre de 1835 - 4 de marzo de 1839
PredecesorJohn Bell
SucesorRobert M. T. Hunter
Miembro de la Cámara de Representantes
1825 - 1829
Datos Personales
Nacimiento2 de noviembre de 1795
Carolina del Norte, Bandera de los Estados Unidos de América Estados Unidos
Fallecimiento15 de junio de 1849
Tennessee, Bandera de los Estados Unidos de América Estados Unidos
OcupaciónAbogado, agricultor
Partido políticoPartido Demócrata
CónyugeSara Childress
James Knox Polk. Político estadounidense. Décimo primer presidente de los Estados Unidos de América entre 1845 y 1849. Considerado el presidente estadounidense más expansionista del siglo XIX. Bajo su gobierno el país aumentó considerablemente sus fronteras, en 1846 firmó con Gran Bretaña el Tratado de Partición de Oregón, declarando sus derechos indiscutibles sobre este territorio, se firmó la anexión de los antiguos territorios mexicanos de Texas a la Unión y se declaró la guerra a México (1846-1848), por la que Estados Unidos anexionó los actuales estados de California, Arizona, Nuevo México y gran parte de Nevada. Tras el Tratado de Guadalupe-Hidalgo pactado en 1848, trasladó la frontera estadounidense al río Grande y al Océano Pacífico. Propuso a España la compra de Cuba por 100 millones de dólares.

Síntesis biográfica

Nació el 2 de noviembre de 1795, en Little Sugar Creek, condado de Mecklenburg, estado de Carolina del Norte, en el seno de una familia acomodada de agricultores del propio estado, originaria de Escocia proveniente del Ulster. Arribaron desde Europa a Maryland en 1680 y sus descendientes se fueron trasladando gradualmente a Carolina del Norte. Su madre, Jane Knox Polo, era descendiente del famoso reformador religioso escocés John Knox y su padre, Samuel Polo era granjero y topógrafo.

En 1806, cuando Polk tenía once años, su familia se trasladó al condado de Maury, en Tennessee, donde su padre adquirió una modesta granja. Aquejado desde siempre de una delicada salud, apenas pudo ayudar en las tareas de la granja, por lo que su padre le animó para que cursara la carrera de Derecho.

Trayectoria estudiantil y laboral

En 1815 se incorporó a la clase de segundo año de Derecho de la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill y se graduó con brillantes notas en el año 1818.

Después de graduarse, regresó a Nashville, Tennessee; y continuó estudiando bajo la dirección de Felix Grundy, abogado y político que fuera, entre otras cosas, Fiscal General de los Estados Unidos. Grandy se convirtió en el mentor de Polk en el mundo del Derecho.

En 1820 fue admitido en la Barra de Abogados de Tennessee, equivalente a un Colegio de Abogados y abrió su propio bufete en la ciudad de Columbia.

Contrae matrimonio con Sara Childress, en enero de 1824.

Trayectoria política

Apasionado por la política y seguidor incondicional del demócrata Andrew Jackson, fue ascendido dentro de las filas del Partido Demócrata de Tennessee.

Inició su carrera política en 1823, al ser elegido miembro de la Asamblea de su estado, la construcción y certeza de sus discursos le hicieron acreedor del apodo El Napoleón de la Oratoria.

En 1825 fue elegido miembro de la Cámara de Representantes de Estados Unidos en Washington, labor en la que combatió la política centralista y federal del presidente John Quincy Adams (1825-1829). Cumplió sobradamente el objetivo propuesto por el partido de preparar el camino hacia la presidencia del líder Andrew Jackson. Como premio a su fidelidad y entrega al partido, durante la segunda presidencia de Andrew Jackson (1829-1837), Polk ejerció la presidencia de la Cámara de Representantes entre 1835 y 1839.

En el año 1839, bajo la presidencia de Martin Van Buren (1837-1841), Polk no presentó su candidatura para la Cámara de Representantes, pero fue elegido gobernador de Tennessee. Fue derrotado en 1841 en la reelección para la Cámara de Representantes, al igual que en el año 1843.

Presidente

En 1844, la Convención Nacional del Partido Demócrata decidió postular a James Knox Polk, candidato a la presidencia, ya que los candidatos de más peso dentro del partido, James Buchanan, Martin Van Buren y Lewis Cass, no lograron reconciliar sus diferencias políticas.

Polk fue elegido por los demócratas por su defensa de la anexión de Texas, apoyada por la creencia popular en la doctrina del destino manifiesto de Estados Unidos, según la cual éste debería ocupar todo el territorio continental, desde el Océano Atlántico hasta el Océano Pacífico.

El panorama se complicó con la entrada de un quinto candidato demócrata a la presidencia, el presidente John Tyler. Una vez que las diferencias internas fueron saldadas y que John Tyler retiró su candidatura para favorecer a Polk, éste logró vencer, con un apretado margen de votos y contra todo pronóstico, al candidato whig Henry Clay.

De esta manera, James Knox Polk, escasamente conocido fuera de los círculos políticos de Tennessee, se convirtió en el primer Dark Horse ('caballo negro') nominado y elegido para la presidencia, es decir, lo que en política se conocía como un candidato tapado o candidato sorpresa.

James Knox Polk asume la presidencia el 4 de marzo de 1845, cargo que ocupó hasta el 4 de marzo de 1849.

Política interna

Introdujo una jornada larga de trabajo en la Casa Blanca y dedicó a su labor presidencial gran parte del día. Durante los cuatro años que estuvo al frente de su país, apenas se ausentó tres semanas de Washington, siempre por motivos de máxima necesidad.

Nombró a Sara Childress (esposa) su secretaria personal y se rodeó de un gabinete competente y afecto a su persona y programa político.

Su política presidencial tuvo como objetivos básicos reducir sensiblemente los aranceles, con la aplicación de la Ley Walker, llamada así por su promotor, el secretario del Tesoro Robert T. Walker, la eliminación de la presión de la banca privada, el restablecimiento de una tesorería independiente y controlada por el Gobierno.

Supo dominar magistralmente a un Congreso que no le era favorable a la hora de aprobar su programa político y, especialmente, dispuesto a imponer el veto a los proyectos de ley contrarios a su política, lo que posibilitó que al final de su legislatura viera colmadas con creces sus metas.

Política exterior

Su política exterior tuvo como objetivos anexionar Texas, California y Oregón a Estados Unidos.

Las enormes adquisiciones territoriales de su administración fueron posibles sólo a expensas de grandes costes, no sólo en dólares y vidas sino también en encarnizadas luchas políticas que prepararon el camino para la Guerra Civil Estadounidense.

Texas

Poco antes de abandonar la Casa Blanca, el presidente saliente John Tyler propuso al Congreso la aceleración, por medio de una resolución conjunta de las dos Cámaras, de los trámites para la anexión de la República de Texas, la cual fue aprobada pese a las continuas protestas de los abolicionistas y de los constitucionalistas más ortodoxos. Dos días antes de dejar su cargo, el 2 de marzo de 1845, Tyler firmó la admisión de Texas como estado de la Unión. En diciembre del mismo año, una vez que Texas aprobó las condiciones impuestas por el Gobierno, Polk firmó el acta definitiva de la adhesión.

Poco después de la toma de posesión de Polk, el Gobierno de México protestó formalmente contra la adhesión, ya que, desde su punto de vista, Texas todavía seguía siendo una provincia mejicana rebelde.

Oregón

Durante su discurso de toma de psosesión, Polk dejó claro que estaba dispuesto a llevar a la práctica el lema de su campaña presidencial "cincuenta y cuatro cuarenta o lucha" (54º 40´), en relación a los territorios de Oregón que marcaban la frontera noroeste con las posesiones británicas. Polk hizo ver a Gran Bretaña que Estados Unidos no dudaría en aplicar con todas sus consecuencias la Doctrina Monroe, y que no permitiría en el continente norteamericano la intervención de ningún país o poder que no fuera estadounidense. En un primer momento, Polk ofreció a los británicos la partición definitiva por el paralelo 49º, pero en vista de la negativa británica a tal petición, adoptando una posición mucho más agresiva, arriesgándose a abrir dos frentes de guerra a la vez, uno por el norte con Gran Bretaña, y otro por el sur con México por la cuestión de Texas.

Tras un breve período de disputas, se firmó el Tratado de Oregón, el 15 de junio de 1846, por el que se establecieron los límites fronterizos en el paralelo 49º, la actual frontera entre el estado de Washington y la Columbia Británica.

Guerra Mexicano-Estadounidense

En julio del año 1845, Polk mandó un destacamento militar al mando del general Zachary Taylor (futuro presidente), con la misión de tomar posesión sobre el río Nueces, frontera sudoccidental entre Texas y México, y desde allí avanzar hasta el cauce del río Grande. Las intenciones de Polk no eran otras que conseguir la anexión de los territorios de Nueva México y California ya que, según pensaba él no sin razón, si no lo hacían los Estados Unidos, probablemente lo llevarían a cabo Gran Bretaña o Francia. Además Polk no se sentía seguro frente de las intenciones británicas sobre la costa del Pacífico. Por todo ello, conminó a su embajador en México, John Slidell, con instrucciones de ofrecer al Gobierno mejicano una oferta de compra en firme por los territorios de Nuevo México y California. Aunque estaba convencido de persuadir a los mejicanos, Polk estaba preparado para usar la fuerza en caso contrario.

El 13 de enero de 1846, después de recibir una tajante negativa mejicana, Polk ordenó al general Taylor que avanzara más allá del cauce del río Nueces, buscando un incidente armado que pudiera servir como casus belli, que no tardó mucho en llegar, ya que el 9 de mayo las tropas mexicanas abrieron fuego contra un destacamento estadounidense. El Congreso apoyó la petición de Polk y declaró la guerra contra México, se organizaron las tropas y se aportaron los fondos y suministros necesarios para la contienda.

A pesar de los resonantes éxitos de los generales estadounidense Zachary Taylor y Winfield Scott, la guerra contra México levantó serias protestas por parte de un nutrido grupo de congresistas constitucionalistas, como John Quincy Adams y Calhoun, y, sobre todo, por los dirigentes de los estados del Norte, los cuales veían la guerra como una estratagema más urdida por los estados del Sur para extender el sistema esclavista y adquirir más territorios donde practicar dicho sistema. Algunos sureños whigs de relieve, como Abraham Lincoln, se unieron a las protestas del Norte contra la que ya se denominaba como la guerra del señor Polk.

Las fuerzas estadounidenses, mejor preparadas que las mejicanas, obtuvieron una serie ininterrumpida de victorias que culminaron con la toma de la capital de México, el 14 de septiembre de 1847.

Con la firma del Tratado de Guadalupe-Hidalgo, rubricado el 2 de febrero de 1848, Estados Unidos logró la anexión de los fúturos estados de California, Nevada, Utah y parte de los de Colorado, Arizona, Wyoming y México "aceptó" la cesión de California y Nuevo México (más de la mitad del territorio de México), y reconoció la fijación fronteriza de Río Grande para Texas.

Provisión Wilmot

En 1846, el congresista demócrata de Pennsylvania, David Wilmot, propuso la llamada Provisión Wilmot cuando en plena guerra con México, Polk solicitó al Congreso la asignación de dos millones de dólares para negociar la paz con el general mejicano Antonio López de Santa Ana.

La Provisión Wilmot pretendía establecer una enmienda constitucional por la que se prohibiría la esclavitud en cualquier territorio que se adquiriese en un futuro a México

La Provisión, no fue aprobada, y dividió profundamente al país ahondando todavía más las diferencias entre el Sur y el Norte.

Aunque la política exterior de Polk es considerada de exitosa, también suscitó un intenso debate moral, dividió la opinión del país con respecto a la expansión de la esclavitud y perjudicó notablemente las relaciones entre Estados Unidos y México.

Fin de la carrera política

Tras comenzar la campaña electoral para las elecciones presidenciales, Polk renunció a presentarse a la reelección. Dejó el puesto de candidato demócrata a Lewis Cass.

Muerte

Murió en Nashville, Tennessee, el 15 de junio de 1849.

Fuente

  • James Knox Polk. Texto extraído de:MCN Biografías. Consultado el 1 de noviembre de 2012.
  • James Knox Polo. Disponible en:Busca biografías. Consultado el 1 de noviembre de 2012.