Charles Augustin de Coulomb

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Charles Augustin de Coulomb
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Enunció la ley física que lleva su nombre (Ley de Coulomb).
Fecha de nacimiento14 de junio de 1736
Lugar de nacimientoAngulema, Bandera de Francia Francia
Fecha de fallecimiento23 de agosto de 1806
Lugar de fallecimientoParís, Bandera de Francia Francia
CampoElectromagnetismo
InstitucionesAcademia de Ciencias de París
Alma máterÉcole du Génie en Mézieres
Conocido porFuerzas entre cargas eléctricas

Charles Augustin de Coulomb. Físico francés. Su celebridad se basa sobre todo en que enunció la ley física que lleva su nombre (Ley de Coulomb). Es pionero en la teoría eléctrica, su formación intelectual y el medio social de Coulomb son los habituales en muchos de los científicos franceses de su época. Tras licenciarse en 1761, compaginó sus deberes como ingeniero militar con sus investigaciones científicas no oficiales.

Síntesis biográfica

Nació en Angulema, sudoeste de Francia, el 14 de junio de 1736. Después de recibir su primera educación, su familia se trasladó a París y entró a estudiar en el Collège Mazarin, donde recibió conocimientos humanísticos y una formación en matemáticas, astronomía, química y botánica.

Fue educado en la École du Génie en Mézieres y se graduó en 1761 como ingeniero militar con el grado de primer teniente.

Estudios

Sus estudios en mecánica fueron anteriores a los que realizó en física. En los primeros se ocupó de mecánica estructural, ruptura de vigas y pilares de mampostería, geomecánica, teoría de la fricción etc. En un sentido amplio de la expresión, podemos decir que Coulomb articuló y extendió la teoría newtoniana de las fuerzas a la electricidad y el magnetismo, para lo cual era necesaria una cuantificación exacta de las leyes de atracción y repulsión. En una primera etapa, revestía especial importancia derribar la teoría cartesiana de los vórtices, que había cobrado renovadas fuerzas con Leonhard Euler, Daniel y Johann Bernoulli II y François Dutour, quienes defendían la existencia de vórtices magnéticos. Por su parte, Franz Aepinus, John Michell y el propio Coulomb basaron la explicación de los fenómenos eléctricos y magnéticos en el concepto newtoniano de la acción a distancia.

Trayectoria profesional

Sirvió en las Indias Occidentales durante nueve años, donde supervisó la construcción de fortificaciones en la Martinica.

La Martinica por entonces era víctima de constantes ataques de barcos extranjeros hasta que finalmente, en 1762, la isla fue capturada por los ingleses. Sin embargo, después del tratado de París la isla volvió a soberanía francesa. Los franceses trataron entonces de hacer de la isla un lugar más seguro, para lo cual encargaron a Coulomb la construcción de un nuevo fuerte: Fort Bourbon. Este trabajo le llevó hasta 1772.

Posteriormente comenzó a escribir importantes trabajos sobre mecánica aplicada, y presentó su primera memoria a la Academia de Ciencias de Francia en 1773: Sur une application des règles, de maximis et minimis à quelque problèmes de statique, relatifs à l'architecture.

En 1774, se convirtió en un corresponsal de la Academia de Ciencias de París. Compartió el primer premio de la Academia por su artículo sobre las brújulas magnéticas y recibió también el primer premio por su trabajo clásico acerca de la fricción, un estudio que no fue superado durante 150 años.

En Cherburgo escribió un artículo que presentó para el premio de la Academia de las Ciencias en 1777. En este trabajo inventó la balanza de torsión para medir la fuerza de la atracción eléctrica y magnética. Gracias a este invento, Coulomb pudo formular más tarde la conocida ley de Coulomb.

En 1779 fue destinado a Rochefort para colaborar en la construcción de otro fuerte. Durante ese tiempo, llevó a cabo sus investigaciones de mecánica, utilizando los astilleros de Rochefort como laboratorio para sus experimentos. Sus estudios le llevaron a escribir su mejor trabajo sobre el rozamiento: Théorie des machines simples, con el cual ganó el gran premio de la Academia de las Ciencias en 1781.

Escribió siete tratados importantes sobre electricidad y magnetismo, que presentó a la Academia de las Ciencias entre 1785 y 1791. En 1785 estableció la ley que ha quedado unida a su nombre, la llamada ley de Coulomb.

Entre 1781 y 1806 presentó a la Academia veinticinco memorias. Durante este tiempo Coulomb trabajó estrechamente con Charles Bossut, Jean Charles de Borda, Gaspard de Prony y Pierre-Simon de Laplace.

Muerte

Murió el 23 de agosto de 1806, cinco años después de convertirse en presidente del Instituto de Francia (antiguamente la Academia de Ciencias de París). Su investigación sobre la electricidad y el magnetismo permitió que esta área de la física saliera de la filosofía natural tradicional y se convirtiera en una ciencia exacta. En su honor la C unidad de carga eléctrica se denomina coulomb.

El más grande físico francés

Aprovechó plenamente los diferentes puestos que tuvo durante su vida. Por ejemplo, su experiencia como ingeniero lo llevó a investigar la resistencia de materiales y a determinar las fuerzas que afectan a objetos sobre vigas, contribuyendo de esa manera al campo de la mecánica estructural. También hizo aportaciones en el campo de la ergonomía. Su investigación brindó un entendimiento fundamental de las formas en que la gente y los animales pueden trabajar mejor e influyó de manera considerable en la investigación subsecuente de Gaspard Coriolis (1792 - 1843).

La mayor aportación de Coulomb a la ciencia fue en el campo de la electrostática y el magnetismo, en el cual utilizó la balanza de torsión desarrollada por él. El artículo que describía esta invención contenía también un diseño para una brújula utilizando el principio de la suspensión de torsión. Su siguiente artículo brindó una prueba de la ley del inverso al cuadrado para la fuerza electrostática entre dos cargas.

Honores

La unidad de carga eléctrica, el culombio, lleva este nombre en su honor.

El nombre Charles Augustin de Coulomb está grabado en una de las 72 placas que Gustave Eiffel colocó alrededor del primer piso de la famosa Torre de París, como homenaje a los científicos más importantes de Francia.

Fuentes