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John Dalton

John Dalton
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Johndalton.jpg
John Dalton, químico y físico británico
Fecha de nacimiento6 de septiembre de 1766
Lugar de nacimientoEaglesfield, Bandera del Reino Unido Reino Unido
Fecha de fallecimiento27 de julio de 1844
Lugar de fallecimientoMánchester, Bandera del Reino Unido Reino Unido
NacionalidadBritánica
Campoquímica
física
matemática
ciencias naturales
Abreviatura en botánicaJn.Dalton
Premios
destacados
Medalla de la Real Sociedad
Firma
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John Dalton. Químico y físico inglés. Sus trabajos fueron de gran trascendencia para establecer un nexo concreto entre las representaciones de la filosofía natural sobre los átomos, sobre los elementos primarios, y los datos experimentales: Dalton consideraba los elementos químicos como especies de átomos que poseían una caracteríctica cuantitativa rigurosamente determinada –peso atómico– y calculó los pesos atómicos de muchos de dichos elementos.[1]

Partiendo de la idea de que los átomos eran químicamente indivisibles y sólo podían unirse entre sí como unidades enteras, descubrió una de las leyes fundamentales de la química, la ley de las proporciones múltiples simples. Los descubrimientos de Dalton contribuyeron a transformar la atomística, de hipótesis filosófico-natural, en teoría científica y consolidaron las posiciones del materialismo en las ciencias naturales. A ello se debe, precisamente, el que Engels llamara a Dalton padre de la química moderna.[1]

Síntesis biográfica

Nace el 6 de septiembre de 1766 en Eaglesfield, en el seno de una familia pobre de tejedores devotos. Con 12 años, en 1778, comenzó a impartir enseñanza elemental en Cumberland, 7 años más tarde se hizo director de la misma y a partir de 1780 lo hizo en Kendal durante 12 años más.

En 1792, a la edad de 26 años se trasladó a Mánchester, donde impartió matemática y filosofía natural en el New College.

Estudios realizados

En 1793 inició estudios sobre meteorología, recopilando a lo largo de su vida más de 200.000 anotaciones y ese mismo año publicó Observaciones y Ensayos de Meteorología.

En sus estudios sobre la meteorología desarrolló varios instrumentos de medición y propuso por primera vez que el origen de la lluvia se encuentra en el descenso de la temperatura.

En este ámbito estudió también las auroras boreales, y determinó que éstas están relacionadas con el Magnetismo de la Tierra.

Estudió la enfermedad que padecía, conocida como acromatopsia y posteriormente llamada Daltonismo en su honor, y publicó hechos extraordinarios relativos a la Visión de Colores (1794).

A partir de 1800 pasó a la enseñanza privada y ocupó el cargo de secretario de la Sociedad Filosófica y Literaria de Manchester, que presidió a partir de 1817.

En 1801 enunció la ley de las presiones parciales y la de las proporciones múltiples. En 1808 expuso la teoría atómica en la que se basa la ciencia física moderna.

Demuestra que la materia se compone de partículas indivisibles llamadas átomos. También ideó una escala de símbolos químicos, que serán luego reemplazadas por la escala de Berzelius.

En 1826 se le concedió la Medalla de Oro de la Royal Society de Londres, así como de la Academia Francesa de las Ciencias.

Muerte

Falleció en Manchester en 1844, a la edad de 78 años. Más de 40.000 personas acudieron al funeral para presentar sus respetos al científico.

Teoría de Dalton

Dalton tomo como punto de partida una serie de evidencias experimentales conocidas en su época:

  • Las sustancias elementales no pueden descomponerse.
  • Las sustancias, simples o compuestas, tienen siempre las mismas propiedades características.
  • Los elementos químicos no desaparecen al formarse un compuesto, pues se pueden recuperar por descomposición de éste.
  • La masa se conserva en las reacciones químicas, que provenía de la Ley de conservación de la masa del químico francés Lavoisier.
  • La proporción de los elementos que forman un compuesto es constante, que provenía de la Ley de las proporciones definidas del también químico francés Louis Proust.

Para explicar estos hechos propuso las siguientes hipótesis:

  • La masa es discontinua; está formada por átomos que son partículas indivisibles.
  • Todos los átomos de un mismo elemento son iguales, tienen la misma masa y átomos de diferentes elementos difieren en su masa.
  • Los átomos de diferentes elementos se combinan para formar átomos compuestos.
  • Los cambios químicos son cambios en las combinaciones de los átomos entre sí, los átomos no se crean ni se destruyen.
  • Los átomos que se combinan para formar un compuesto lo hacen siempre en la misma proporción, es decir, que ninguno de los átomos compuestos de una misma sustancia son iguales, que será la Ley de las proporciones múltiples.

La contribución de Dalton no fue proponer una idea asombrosamente original, sino formular claramente una serie de hipótesis sobre la naturaleza de los átomos que señalaban la masa como una de sus propiedades fundamentales, y preocuparse por probar tales ideas mediante experimentos cuantitativos.

Errores de Dalton por culpa del daltonismo

La ceguera a ciertos colores que padecía, conocida hoy como daltonismo, le jugó más de alguna mala pasada a este científico. Al momento de experimentar sus teorías en el laboratorio, pocas veces pudo comprobarlas porque confundía los frascos de reactivos. Sin embargo, continuaba firme defendiendo sus ideas en el papel.

Otra muestra de esta ceguera que le acompañó toda su vida ocurrió en 1832, cuando fue a conocer al rey Guillermo IV y lució una vestimenta académica escarlata (rojo), un color nada habitual para un hombre de su discreción. La razón: él la veía de color gris oscuro por lo que poco le importó la sorpresa que ese día causó entre sus conocidos.

Dalton descubrió que tenía esta afección porque a la hora de experimentar sus teorías confundía los frascos de reactivos.

Así, el daltonismo fue descrito por primera vez por John Dalton en 1808. Él, al igual que su hermano, sufría de este error genético que en términos simples le impide identificar colores como el rojo y el verde.

Referencias

  1. 1,0 1,1 Rosental M. y P. Iudin. Diccionario Filosófico. Ediciones Universo, Argentina, 1973, p. 104.

Fuentes