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Hombre de Neanderthal

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Neandertales
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Hombre neandertal.jpg
Concepto:Género extinto de la especie humana.

El neandertal, hombre de Neanderthal u Homo neanderthalensis fue un género extinto que habitó Europa y partes del oeste de Asia, hace unos 300 000 años atrás y coexistió con el Homo sapiens y se cruzó sexualmente con él. Se cree que desciende del Homo heidelbergensis. Estudios recientes revelan que su origen podría estar en la península ibérica.

Descubrimiento

En 1856 fueron descubiertos por Johann Fuhlrott los primeros restos de esta especie, en una cueva de Feldhofer, en el valle del río Neander (Alemania).

Los neandertales han sido representados de manera negativa en la imaginación popular en relación con el Homo sapiens, como un ser grotesco y poco inteligente, de una superior robustez física, teniendo los brazos y las manos particularmente fuertes y su cerebro ligeramente más grande que el del Homo sapiens. Después de los años sesenta se ha mostrado como especie de gran riqueza cultural, sin explicar aún lo relacionado con su extinción.

Características

Los neandertales tenían 1.65 m de altura, muy musculosos, adaptados al clima frío, como lo muestran su gran cerebro y nariz corta, pero ancha y voluminosa; sin embargo, el dimorfismo sexual no era tan extremo como en otras especies Homo anteriores. Sus cerebros fueron aproximadamente 10 % mayores en volumen que el humano moderno, eran más corpulentos que los humanos modernos y fueron más eficientes para conservar el calor corporal, lo que les permitió soportar el clima frío de donde vivían durante las eras glaciales, adaptándose a los climas de invierno. Fueron inteligentes y tenían una conciencia de la muerte, encarnada en ideas religiosas y la adoración a un tótem.

Restos fósiles

Comparación de la estatura promedio de varios homínidos de la Prehistoria. En el extremo derecho (vestido con ropas para abrigarse de las glaciaciones) se encuentra el Homo neanderthalensis.
  • Neanderthal 1: Primer ejemplar de neandertal encontrado en agosto de 1856 durante una excavación arqueológica. Fue descubierto en una cantera de piedra caliza en la gruta Feldhofer, en el valle del río Neander (Alemania). El descubrimiento consistió en: dos de los huesos del brazo izquierdo, los tres huesos del brazo derecho, hueso ilíaco, fragmentos de una escápula, las costillas, un gorro, dos fémures.
  • La Chapelle-aux-Saints, el primer esqueleto casi completo de un neandertal fue encontrado en La Chapelle-aux-Saints (en Francia) en 1908. Este esqueleto fue reconstruido de forma encorvada, ejemplificando la imagen de los neandertales. Más tarde, se demostró que esta reconstrucción era incorrecta, pues la persona había sufrido de una enfermedad degenerativa de las articulaciones. Se incluyen un cráneo bajo y abovedado arco ciliar grande típico de estos. Se calcula que este ser humano vivió hace unos 60 000 años, era artrítico y habría perdido todos sus dientes. Para haber vivido, se debe haber machacado la comida o alguien se la debe haber premasticado.
  • Le Moustier: sitio arqueológico descubierto en 1909 que consta de dos abrigos en Peyzac-le-Moustier, Dordogne (Francia). Es conocido por un cráneo fosilizado estimado en 45 000 años de la especie Homo neanderthalensis, compuesto por un abrigo rocoso que da nombre a la industria lítica musteriense.
  • La Ferrassie: sitio de refugio por miles de años antes de la llegada del Homo sapiens en Europa, descubierto en 1909, es el cráneo más grande y completo hasta ahora encontrado del neandertal, junto con varios otros fósiles de neandertal, en un abrigo rocoso de La Ferrassie en el suroeste de Francia.
  • Shanidar 1: Se localiza en las montañas de Zagros en el norte de Irak, un total de nueve esqueletos hallados que habrían vivido en el Paleolítico Medio. Uno de los nueve cadáveres le faltaba parte de su brazo derecho. El hallazgo también es significativo porque muestra que las herramientas de piedra estaban presentes entre la cultura de esta tribu. Uno de ellos fue enterrado con flores, mostrando que algún tipo de ceremonia del entierro pudo haber ocurrido.

Los neandertales de la península ibérica

En la península ibérica se han hallado diversos restos de neanderthales: un parietal en Cova Negra (Valencia); dos fragmentos de parietal y un frontal en la cueva de la Carihuela (Granada); un molar en Moros de Gabasa (Huesca); un diente en Mollet I (Girona); cuatro dientes en el Abric Agut (Barcelona); 5 dientes superiores en Axlor (Vizcaya); 2 dientes y un húmero, posiblemente más antiguo, en Lezetxiki (Guipúzcoa); un quinto metacarpo en Los Casares (Guadalajara); una mandíbula y un fragmento de fémur en Zafarraya (Málaga), una mandíbula, una dentición infantil, dos metatarsos y una falange en Valdegoba (Burgos).

Desarrollo cultural y tecnológico

Se pueden destacar tres aspectos que caracterizan el desarrollo cultural y tecnológico de los neandertales:

  • Producían un tipo de industria lítica muy elaborada que se denomina Musteriense.
  • Podían producir a voluntad el fuego y lo utilizaban sistemáticamente.
  • Enterraban a sus muertos.

Extinción

Los fósiles y la evidencia genética indican que los neandertales y los humanos modernos (Homo sapiens sapiens) evolucionaron de un ancestro común hace 500 000 y 200 000 años atrás, y habitaron las mismas áreas geográficas en Asia hace 30 000 a 50 000 años, y son ramas separadas del árbol genealógico humano.

La competencia con los Homo sapiens probablemente contribuyó a la extinción de los neandertales. Fueron una especie distinta a los humanos modernos, se cruzaron sexualmente, y se extinguieron (debido al cambio climático o a la interacción con los seres humanos) y fueron reemplazados por los primeros humanos modernos procedente de África.

Se supone que el hombre moderno sería más apropiado debido a los actos en relación con la gestión futura de los recursos naturales, referidos a la protoagricultura. Es decir, se comportaban como recolectores incluyendo el desarrollo sostenible de la caza, y la recolección de productos vegetales como complementos alimenticios, para no ser tan dependientes de la caza. Según esta hipótesis, esta especie habría sido un cazador puro que habría depredado sus recursos, lo que habría implicado su extinción.

El neandertal se redujo hasta el punto de extiguirse. Todos sus restos desaparecieron hace aproximadamente 28 000 años. Los fósiles neandertales más recientes proceden de Europa Occidental, que fue probablemente el lugar donde la última población de esta especie humana primitiva existía.

Fuentes