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Rita Levi-Montalcini

Rita Levi-Montalcini
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Levi-Montalcini fue la cuarta mujer que consiguió un Premio Nobel. Publicó un trabajo autobiográfico Éloge de l'imperfection (1988).
NombreRita Levi-Montalcini
Nacimiento1909
Turín, Bandera de Italia Italia
Fallecimiento30 de diciembre de 2012
Bandera de Italia Italia
NacionalidadItaliana
CiudadaníaItaliana
EducaciónMedicina y Cirugía
Alma materUniversidad de Turín
OcupaciónNeurobióloga
TítuloNeurología y Psiquiatría
Partido políticoAntifascista
Cónyugeno tuvo nunca
Hijosno quiso tener
PremiosPremio Nobel de Fisiología y Medicina en 1986.

Rita Levi-Montalcini Neurobióloga italiana, fue la cuarta mujer que consiguió un Premio Nobel. Publicó un trabajo autobiográfico Éloge de l'imperfection (1988). NGF: apertura di una nuova frontiera nella neurobiologia (1989) y Il tuo futuro (1994).

Síntesis biográfíca

Infancia y estudios

Nació en Turín en 1909 en el seno de una pudiente familia judía sefardita y fue la más joven de cuatro hermanos. En 1930 inició sus estudios de Medicina en la Universidad de Turín y, en 1936 se graduó en Medicina y Cirugía con el grado de “summa cum laude”, consiguió un puesto de ayudante de su maestro, Giuseppe Levi (que, por otra parte era un notorio antifascista y un hombre con legendarios ataques de ira). Sin embargo su brillante carrera se vio interrumpida en 1938 por las leyes racistas contra los judíos que acababa de promulgar Mussolini.
En los siguientes tres años se especializó en Neurología y Psiquiatría, y en 1943 fue expulsada de la Universidad de Turín a consecuencia de las leyes antisemitas; entonces se trasladó a Florencia y allí vivió clandestinamente, a la vez que montó una pequeña unidad de investigación en su propia casa, ayudada por algunos colegas y comenzó a estudiar el crecimiento de las fibras nerviosas de embriones de pollo. Para ello debió aprender las técnicas de tinción de plata que había inventado su compatriota Golgi y perfeccionado nuestro compatriota Ramón y Cajal. El resto del huevo solía terminar convertido en tortilla que alimentaba a la familia Levi (eran tiempos de escasez).

Terminada la guerra

En 1945, al terminar la guerra, regresó a Turín con su familia y volvió a recuperar sus posiciones académicas en la Universidad.
En 1946, Rita (que ya había publicado algunos de sus trabajos de los tiempos de guerra) aceptó una invitación del bioquímico y zoólogo Viktor Hamburger, para investigar los factores de crecimiento del tejido nervioso en el embrión de pollo, solo para pasar seis meses en la Universidad Washington de Saint Louis, Missouri, y allí permaneció treinta años, desarrollando la parte central de su trabajo, aislando por primera vez el Factor de Crecimiento Nervioso y abriendo así un nuevo campo en la investigación biológica, lo que le valió el Premio Nobel de Medicina en 1986.

Regreso a Italia

Rita echaba de menos Italia y, a partir de 1962, comenzó a simultanear su tiempo entre Roma, donde montó un equipo de investigación, y Saint Louis. Finalmente se estableció en Italia e impulsó con todas sus fuerzas la ciencia de su país.
Los resultados de esta investigación fueron tan buenos que Rita tuvo que posponer su regreso a Italia y permaneció en Estados Unidos hasta 1969. Allí conoció y colaboró con Stanley Cohen, y allí descubrió la existencia de un factor de crecimiento nervioso (NFG), una molécula requerida para el crecimiento y desarrollo del sistema nervioso sensorial y simpático de los vertebrados.

Trabajo científico

Para demostrar su existencia trasplantó células tumorales de ratón a embriones de pollo y demostró que éstas inducían el desarrollo de los nervios simpáticos. Rita observó que el tumor causaba un crecimiento celular similar al que tenía lugar en cultivos de tejido nervioso vivo en el laboratorio. Posteriormente Cohen pudo aislar dicho factor de crecimiento y demostró su naturaleza proteínica, abriendo así un nuevo campo en la investigación biológica.

En 1956, Rita tomó el puesto de profesor asociado y en 1958 ya era profesor titular de la Universidad de Saint Louis, cargo que ocupó hasta su jubilación en 1977.
Desde 1969 hasta 1978 fue Directora del Instituto de Biología Celular del Consejo Nacional Italiano de Investigación, en Roma.

En 1986 fue galardonada, junto al bioquímico Stanley Cohen, con el premio Nobel de Fisiología y Medicina por el descubrimiento de los factores de crecimiento nervioso; éstos fueron uno de los primeros que se descubrieron en el mundo animal. Ese mismo año había conseguido, también junto a Cohen, el premio Lasker de Investigación Médica Básica. Sus hallazgos han sido fundamentales para la compresión de los mecanismos de control que regulan el crecimiento de células y tejidos, permitiendo, a su vez, un mayor entendimiento de las causas de ciertos procesos patógenos como los defectos hereditarios y las mutaciones degenerativas.

Ciencia y vida

De ideas progresistas, en el año 2001 fue nombrada Senadora Vitalicia y mostró su apoyo en numerosas ocasiones al gobierno de Romano Prodi, el cual a su vez accedió a aumentar las subvenciones gubernamentales a la ciencia. Las tornas cambiaron cuando Berlusconi se hizo con el poder y la financiación de la ciencia italiana se vio mermada poniendo en peligro la continuidad de numerosas investigaciones.

Rita se cayó en su casa y se rompió una cadera, pero hasta ese momento mantenía una rica actividad. Por las mañanas acudía al European Brain Research Institute (que actualmente pasa por serias dificultades financieras), y por la tarde a las oficinas de una fundación educativa para las mujeres de África que ella misma creó en 1992 y que ha posibilitado el acceso a la cultura a miles de personas.

Muerte

Falleció el 30 de diciembre de 2012 en Italia.

Publicaciones científicas

Entre sus publicaciones científicas destacan NGF: apertura di una nuova frontiera nella neurobiologia (1989) y Il tuo futuro (1994). Rita ha escrito un montón de libros divulgativos, pero el mejor, el más inspirador, es Elogio de la imperfección, su fundamental autobiografía, en ella dice algo que podría servir de guía para quienes pretenden iniciar una carrera como investigadores:
Si miro de manera retrospectiva mi larga trayectoria, la de mis coetáneos y colegas, así como la de los jóvenes novicios que se han ido uniendo a nosotros, creo poder afirmar que los factores esenciales que determinan, en la investigación científica, el éxito y la satisfacción personal, no son el grado de inteligencia ni la capacidad para llevar a cabo con exactitud la tarea emprendida. Ambos dependen, en su mayor parte, de una entrega total a la tarea y de la capacidad de cerrar los ojos ante la dificultad: de este modo podemos afrontar problemas que otros, más críticos y más ingeniosos que nosotros, no podrían.

Premios y honores

  • En 1968 fue la décima mujer elegida para la Academia Nacional de Ciencias de Estados Unidos.
  • En 1983 fue premiada con el premio Louisa Gross Horwitz de la Universidad de Columbia junto a Stanley Cohen y Viktor Hamburger.
  • En 1986 fue galardonado con el Premio Nobel de Fisiología y Medicina, compartido con el bioquímico Stanley Cohen.
  • En 1986 fue galardonado con el Premio Lasker de Investigación Médica Básica compartido con el bioquímico Stanley Cohen.
  • En 1987 recibió la Medalla Nacional de la Ciencia, el máximo reconocimiento de la comunidad científica estadounidense.
  • En el año 2001 fue designada senadora vitalicia por el presidente de la república italiana Carlo Azeglio Ciampi.
  • En 2006 fue investida doctora "honoris causa" en ingeniería biomédica por la Universidad Politécnica de Turín, en su ciudad natal.
  • El 23 de octubre de 2008 fue investida doctora "honoris causa" por la Universidad Complutense de Madrid.
  • El 23 de febrero de 2011 fue investida doctora "honoris causa" por la Universidad McGill.

Galería imágenes

Fuentes

  • Rita Levi Montalcini: Una vida dedicada a la ciencia y a la humanidad. Disponible en: Revista Eubacteria, No24, 2010 [1]. Consultado: 24 de mayo de 2018
  • Rita Levi Montalcin (1009-2012) [2]. Consultado: 24 de mayo de 2018
  • Discurso de investidura como Doctora “Honoris Causa” de la Excma. Sra. Rita Levi-Montalcini [3]. Consultado: 24 de mayo de 2018