Escarabajos

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Escarabajos
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Clasificación Científica
Reino:Animalia
Filo:Arthropoda
Clase:Insecta
Orden:Coleoptera
Escarabajos. Orden de insectos con unas 360.000 especies descritas. Contiene más especies que cualquier otro orden en todo el reino animal, seguido por los lepidópteros (mariposas y polillas), himenópteros (abejas, avispas y hormigas) y dípteros como (moscas y mosquitos). Tiene tantas especies como las plantas vasculares o los hongos y 66 veces más especies que los mamíferos.

Contenido

Morfología

Estos insectos presentan una enorme diversidad morfológica. Los escarabajos ocupan virtualmente cualquier hábitat, incluidos los de agua dulce, aunque su presencia en ambientes marinos es mínima. La mayoría de los coleópteros son fitófagos, y muchas especies pueden constituir plagas de los cultivos, siendo las larvas las que causan la mayor parte de los daños agrícolas y forestales.

Características generales del adulto

Los coleópteros son insectos holometábolos o endopterigotos, ya que sufren una metamorfosis completa con estados de larva, pupa e imago (adulto) netamente diferenciados. La larva normalmente sufre muchas mudas. Por el contrario, en los órdenes de insectos hemimetábolos o exopterigotos (por ejemplo los Dermaptera) las larvas o ninfas experimentan una metamorfosis incompleta o parcial por lo que se parecen a los adultos, con esbozos alares y genitalia que crecen con cada muda. Las larvas de los coleópteros no presentan nunca rastro de alas o genitalia, ojos compuestos, ni más de un simple segmento tarsal, y raramente más de 4 artejos antenales.

Cabeza

  • Generalmente de tipo prognato; consta de diversos escleritos que están delimitados por suturas y que forman un conjunto sólido denominado cápsula cefálica, en la que se pueden diferenciar las siguientes regiones: vértex, frente, genas (genae, mejillas), clípeo (epistoma) y labro.
  • Poseen un par de ojos compuestos que sólo faltan en algunas especies endogeas y carvernícolas. En general faltan los ocelos, excepto en algunos Staphylinidae y Dermestidae.
  • Antenas insertadas a los lados de la cabeza, muy variables en forma y longitud, pero casi siempre presentan 11 artejos.
  • Piezas bucales masticadoras, raramente modificados para absorber líquidos.

Mandíbulas robustas, en forma de tenaza, con frecuencia provistas de dentículos en el margen interno (retináculo). En algunos Lucanidae alcanzan un tamaño desmesurado, mientras que en Scarabaeoidea coprófagos se reducen a delgadas láminas membranosas. Maxilas formadas por 4 artejos, cardo, estipes, galea y lacinia y están provistas de palpos maxilares de 3 a 5 artejos. Labio (Labium). Pieza impar, resultado de la fusión de un par de apéndices, que cubre ventralmente las maxilas. Está subdividido en mentón (mentum) y submentón (submentum). En la zona anterior existe un lóbulo, la lígula y a ambos lados las paraglosas. El labio posee además un par de pequeños palpos labiales, de 1 a 3 artejos.

Alas

Las alas delanteras (primer par de alas) de los escarabajos están transformadas en duros escudos, llamados élitros. Éstos forman una armadura que protege la parte posterior del tórax, incluido el segundo par de alas, y el abdomen. Las alas anteriores no son usadas en el vuelo, pero deben (en la mayoría de las especies) ser levantadas para poder usar las alas traseras. Cuando se posan, las alas traseras se guardan debajo de los élitros. La mayoría de los escarabajos pueden volar, pero pocos alcanzan la destreza de otros grupos, como por ejemplo las moscas, y muchas especies vuelan sólo si es imprescindible. Algunos escarabajos tienen los élitros soldados y las alas posteriores atrofiadas, lo que les inhabilita para volar.

Tórax

Está compuesto por tres segmentos, protórax, mesotórax y metatórax, y posee las alas y las patas:

  • Protórax. Muy desarrollado y casi siempre libre, a diferencia de la mayoría de órdenes de insectos, en que está reducido y estrechamente asociado al mesotórax. El esclerito dorsal forma el pronoto o escudo (scutum), el esclerito ventral el prosterno y los escleritos laterales las propleuras con dos pequeños escleritos adicionales a cada lado, los episternos y los epímeros protorácicos.
  • Mesotórax y Metatórax están fusionados y su parte dorsal (mesonoto y metanoto) está oculta bajo los élitros, a excepción del escutelo, que pertenece al mesotórax, y que es casi siempre visible; mesosterno y metasterno son visibles en la parte ventral, así como las mesopleuras y metapleuras en los lados, con sus correspondientes episternos y epímeros. El metasterno está bien desarrollado y presenta un endosternito simple.
  • Élitros. Las alas mesotorácicas o alas anteriores están modificadas en élitros, más o menos endurecidos, rígidos, no plegables, desprovistos de venación, que cubren parcial o totalmente las alas posteriores y el abdomen y que casi siempre se reúnen en la línea media formando una sutura recta. En otros órdenes de insectos que también tienen las alas anteriores esclerotizadas (Blattodea, Hemiptera), normalmente se solapan una a otra cuando están en reposos. Los Dermaptera tienen élitros similares a los de los coleópteros, pero el plegamiento de las alas membranosas, la metamorfosis y otras características son completamente diferentes.
  • Alas. Las alas metatorácicas o las posteriores, cuando están desarrolladas, son membranosas, plegadas longitudinalmente y casi siempre transversalmente y son las únicas responsables de la propulsión durante el vuelo. Los demás órdenes de endopterigotas (excepto en Strepsiptera) usan ambas alas (anteriores y posteriores) o sólo las anteriores para volar. El mecanismo de plegado de las alas bajo los élitros es exclusivo del orden y tiene gran importancia taxonómica.
  • Patas. Se insertan, en posición totalmente ventral, en las cavidades coxales en las cuales las coxas están profundamente encajadas; en la mayoría de los demás órdenes de insectos las coxas tienden a estar completamente expuestas y situadas más lateralmente. Constan de 6 artejos: coxa, trocánter, fémur, tibia, tarso (subdividido en varios segmentos o tarsómeros) y pretarso. Los 5 tarsómeros que presentan los tarsos primitivos (pentámeros), pueden reducirse a 4 (criptopentámeros, tetrámeros) o a 3 (trímeros).

Abdomen

  • El abdomen consta usualmente de 10 segmentos en el macho y de 9 en la hembra. Los tergitos están poco esclerotizados y cubiertos por los élitros (menos en Staphylinidae y otros grupos), excepto el último, que recibe el nombre de pigidio. En casi todos los coleópteros los esternitos 3 al 5 están bien esclerotizados y son visibles externamente; el esternito 1 está ausente, el 2 es con frecuencia sólo visible lateralmente y el 8 muchas veces está retraído en el segmento genital . Los esternito visibles externamente se denominan ventritos; así, el ventrito 1 correspone al esternito 2 o al 3, según los grupos. El número de ventritos es usualmente de 5 (esternitos 3 al 7); es de 6 cuando el esternito 2 es visible o el 8 no está invaginado en el áipce del abdomen, pudiendo existir 7 ventritos si estas dos condiciones de dan a la vez.
  • Genitalia. El aparato copulador masculino se denomina edeago (aedeagus). Consta de tres partes: el tegmen, a su vez compuesto de falobase o pieza basal y un par de parámeros (lóbulos laterales); el pene o lóbulo medio, normalmente envuelto en el tegmen; y el saco interno (endophallus), primariamente membranosos pero que puede estar armado de espículas y, a veces de un flagelo (flagellum) largo y esclerotizado. El edeago está envuelto por el segmento genital (9º segmento abdominal) que desarrolla en algunos grupos un largo y estrecho esclerito denominado spiculum gastrale.

Alimentación de los escarabajos

Los escarabajos herbívoros se pueden alimentar de hongos, como los Histéridos y los Criptofágidos, que son insectos micetófilos. Los xilófagos, como Elatéridos y Bupréstidos,se alimentan de madera viva o muerta.

  • Los escarabajos frondícolas, como los minadores, se alimentan de las partes verdes de las plantas.
  • Los escarabajos adultos pueden alimentarse del polen de las flores, como los Cetonia.
  • Las agallas es el lugar de desarrollo de algunos Crisomélidos.
  • Los escarabajos carnívoros pueden comer caracoles, como Lampíridos y Carábidos.
  • Los escarabajos coprófagos, como los escarabajos peloteros, se alimentan de excrementos de vertebrados.
  • Los escarabajos necrófagos se alimentan del cadáver de animales.

Pocos escarabajos son parásitos de otros animales. Los Antríbidos parasitan diversos Cóccidos y las larvas de Ripifóridos son parásitas de larvas de himenópteros y de Blatoideos.

Reproducción de los escarabajos

La partenogenesis se da con poca frecuencia en los escarabajos. Pueden reproducirse por partenogenesis el gusano de la harina o algunos Derméstidos. En los escarabajos, es posible, muchas veces, distinguir el sexo del animal mirando la estructura general del cuerpo o de algunas de sus partes. La distinta coloración o un mayor desarrollo de las antenas o la presencia de órganos tarsales son manifestaciones del diformismo sexual de los escarabajos. La necesidad de los machos de encontrar pareja o de acoplarse determina las diferencias entre sexos.

Los escarabajos machos se aparean con varias hembra, y éstas, a su vez se acoplan con varios machos, pues la unión entre escarabajos es libre. Los escarabajos tienen reproducción de tipo ovípara. Los escarabajos, según la especie, pueden poner pocos huevos o hasta varios millares. Los huevos tienen forma esférica o alargada. Los huevos, normalmente, son puestos en la madera, en las plantas, en el suelo o en el agua. Los huevos pueden ser fijados con sustancias adhesivas, protegidos por ootecas o envueltos en excrementos. Incluso ciertas especies les proporcionan cuidados a sus crías. No obstante, a veces los huevos son abandonados a su suerte.

Las larvas de escarabajo siempre tienen unos colores muy discretos. Muchas veces son blanquecinas, es el caso de las especies lignicolas que viven en la madera o de los minadores. El tamaño y forma de la cabeza de las larvas varia mucho entre especies. La forma de sus cuerpos también es variable y puede ser cilíndrica, aplanada, rechoncha, recta o curvada. Las larvas de escarabajo tienen unas cortas antenas y su aparato bucal normalmente es de tipo masticador. Los escarabajos, según las condiciones ambientale, sufren 3 o más mudas a lo largo de su vida larval. La duración de la vida larval dura de una semana a varios años. En las especies que se alimentan de madera (xilófagas) la etapa de larva puede durar dos décadas. La larva antes de llegar a la etapa de pupa puede introducirse en el suelo para refugiarse.

Hábitat

Los escarabajos viven en casi cualquier lugar, pues se trata de animales muy adaptables a distintas condiciones de vida. Los escarabajos viven en bosques, prados, tierras de cultivo, playas, aguas salobres, desiertos, grutas, estanques o pantanos. En resumen, cualquier lugar con una brizna de hierba o residuo orgánico es susceptible de ser colonizado por los escarabajos. Gracias a la gran diversidad de especies, los escarabajos han sabido colonizar todo el planeta Tierra. La selección del ambiente adecuado para los escarabajos depende de la posibilidad de encontrar su alimento ideal y de las condiciones ambientales que dicho ambiente les puede proporcionar.

Los escarabajos que buscan su hábitat según las necesidades de alimento son animales herbívoros y carnívoros. En ocasiones, es la larva quien determina las exigencias de hábitat, como sucede en los Cerambícidos, que necesitan de los bosques para encontrar madera, mientras que los adultos pueden encontrar el néctar y sustancias azucadaras en muchos lugares. En el Crisomélido Cryptocephalus pini, es el adulto quien determina el hábitat, los bosques de coníferas, pues sus larvas pueden nutrirse de los detritos vegetales en muchos ambientes distintos. Los escarabajos Histéridos pueden vivir como comensales en nidos de aves y madrigueras de mamíferos.

Los escarabajos mirmetófilos y termitófilos, como los Estafílinidos viven en hormigueros y termiteros y se alimentan de provisiones y de detritos. A cambio, estos escarabajos expulsan unas sustancias muy apreciadas por las hormigas. A su vez, los escarabajos pueden ser xerófilos, higrófilos, halófilos, acuáticos o cavernívolas. Pocas especies de escarabajos son xerófilas. Son escarabajos xerófilos los que viven en desiertos y estepas. Tienen una gran longevidad y pueden ser tanto depredadores como saprófagos. Encontramos tanto escarabajos xerófilos diurnos como nocturnos. Son xerófilos algunos Carábidos y Bupréstidos.

Los escarabajos higrófilos pueden ser a su vez ribereños, lapidícolas y muscicólas. Los escarabajos ribereños, como algunos Carábidos, pueden vivir en las orillas de los ríos, estanques y otros cursos de agua. Los escarabajos higrófilos pueden aprovechar la humedad que se encuentra debajo de las piedras, éstos son los escarabajos lapidícolas, como algunos Tenebriónidos y Escarabeidos. Los escarabajos lapidícolas son típicos de la alta montaña. Los escarabajos muscícolas, como algunos Psefálidos, viven en el sotobosque musgoso y rico en detritos vegetales.

Los escarabajos halófilos viven en los suelos salinos y se alimentan de las plantas halófilas o de residuos vegetales con gran cantidad de sal. Son escarabajos halófilos los Curculiónidos. Los escarabajos acuáticos viven en estanques y aguas mansas. En realidad se trata de animales anfibios, pues en el estado adulto necesitan respirar aire atmosférico. Tienen capacidad de vuelo, lo que les permite poder poblar cualquier habitat adecuado para su desarrollo. Son especies herbívoras y carnívoras. Pocas especies de escarabajos son marinas.

Los escarabajos marinos no viven en el mar abierto (no son pelágicos) sino que los encontramos en las lagunas. Los Cantáridos y Maláquidos son escarabajos marinos. Los escarabajos cavernícolas no poseen ojos, ni alas y tienen poca pigmentación corporal. No obstante, otros órganos sensoriales como las antenas están más desarrollados para compensar la ceguez. Son escarabajos cavernícolas los Catópidos. Los escarabajos cavernícolas son saprófagos. Los escarabajos son los animales más habituales de la fauna cavernícola.

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Fuentes