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José Estévez Cantal

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José Estévez Cantal
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Nacimiento24 de marzo de 1771
Ciudad de La Habana, Bandera de Cuba Cuba
Fallecimiento30 de agosto de 1841
Ciudad de La Habana, Bandera de Cuba Cuba

José Estévez Cantal. Químico y botánico. Alumno de Tomás Romay, fue probablemente el primer cubano que recibió una formación científica en Europa y el primer botánico cubano de alguna importancia. Entre sus trabajos destaca el primer catálogo de plantas cubanas, iniciado por Baltasar Boldo, considerado como la primera flora de Cuba. Fue el primer químico cubano que se destacó en la búsqueda de nuevas variedades de caña y que con la aplicación de esta ciencia logró que se consolidara una nueva rama de la Terapéutica: la Hidrología Médica. Gracias a sus análisis de las Aguas de San Diego —la más famosa de nuestras fuentes minero-medicinales— se pudieron aprovechar sus propiedades curativas. A través de Estévez, la Botánica, la Química y la Mineralogía se introdujeron en la Isla y contribuyeron a vigorizar el ya avanzado movimiento de reformismo cultural y científico.

Síntesis Biográfica

Nació en La Habana (actual provincia Ciudad de La Habana), Cuba, el 24 de marzo de 1771.

Primeros estudios

En 1796 fue habilitado como Médico por el Real Tribunal del Protomedicato. Durante sus estudios, fue auxiliar del Catedrático Lorenzo Hernández, antiguo profesor de Tomás Romay. Estévez también alumno de Romay, y éste fue, en varias ocasiones, su principal defensor y promotor. Romay propuso y apoyó con éxito la candidatura de Estévez, cuando el Director de la Real Expedición Botánica a la Nueva España, Martín Sessé, se ofreció para formar a un joven habanero como botánico.

En 1802, en efecto, Estévez viajó a la Península para una estancia de tres años, que se extendieron a seis. Aunque su situación económica en España fue muy precaria, tomó tres cursos de Matemática, cuatro de Química (con el destacado químico francés Louis Proust), tres de Mineralogía general y tres también de Orictognosia. Estévez fue, probablemente, el primer cubano que recibió una formación científica en Europa. También puede considerársele el primer botánico cubano de alguna importancia, dada por el hecho de que, a la muerte de Baltasar Boldo, le correspondió culminar la redacción del catálogo de plantas cubanas iniciado por éste, obra que algunos consideran la primera flora de Cuba y que permaneció inédita hasta 1990.

Labor nacional e internacional

Participó, con Sessé, en viajes de exploración por Cuba y Puerto Rico, durante 1796 y 1797; sus gastos fueron sufragados por el Real Consulado de Comercio de La Habana, a instancias de la Sociedad Económica de Amigos del País. En el propio 1797, Estévez quedó asociado a la expedición del Conde de Mopox, como asistente del botánico de ésta: Baltasar Boldo. Al fallecer Boldo en 1799, el Conde de Mopox designó a Estévez como botánico principal de la expedición. También propuso en ese momento que, al término de la expedición, Estévez viajase a España con las colecciones de plantas, para perfeccionar sus conocimientos botánicos e instruirse en otras ciencias.

Muerte

Falleció en La Habana el 30 de agosto de 1841.

Logros científicos

Después de su regreso a La Habana, a fines de 1808, Estévez realizó análisis químicos de diversos compuestos, así como de las aguas del Río Almendares y de San Diego de los Baños. Adujo razones de salud para no hacerse cargo, en 1819, de un laboratorio de Química adquirido por la Sociedad Económica de Amigos del País, que debió haber venido acompañado del químico francés Saint-André, quien falleció prematuramente). Su última publicación científica, acogida por José Antonio Saco en su Mensajero Semanal, correspondió al año 1829.

Bibliografía Activa

  • Estévez, José: Trabajos Científicos. Cuadernos de Cultura. Novena Serie. No 4. Publicaciones del Ministerio de Educación, Dirección de Cultura, La Habana, 1951, pp. 17-75

Bibliografía pasiva

  • Le Roy, Luis Felipe: "Antecedentes Históricos y Apuntes biográficos". En: Estévez, José: Trabajos Científicos. Cuadernos de Cultura. Novena Serie. No 4. Publicaciones del Ministerio de Educación, Dirección de Cultura, La Habana, 1951, pp. 7-14.
  • Pruna Goodgall, Pedro M.: «José Estévez Cantal», en Rolando García Blanco y otros: Cien figuras de la ciencia en Cuba, pp. 169-170, Editorial Científico-Técnica, La Habana, 2002.

Fuentes